Mark Vanlombeek volgt voor het eerst een tour voor de buis

Jaak VANDYCK

BR>«Nee, ik zit hier niet in zak en as omdat de Tour vertrekt zonder mij,» zegt Mark Vanlombeek. «Met de grote voorjaarsklassiekers had ik dat ook niet. In feite had ik twee jaar geleden voor mezelf uitgemaakt dat ik niet tot mijn vijfenzestigste wielercommentator wou blijven. Wat ik ging doen? En wanneer? Geen idee van, maar ik was erop voorbereid, het was mijn eigen beslissing.»

Na dertig jaar sportredactie van de VRT - eerst de radio, later de televisie; eerst als medewerker, later als

vaste

- stapte Mark Vanlombeek (50) half november van vorig jaar over naar de concurrentie om perschef van VTM te worden. De grote koersen en het commentatorhokje behoorden tot het verleden.

«Toen Philippe Maertens en Lucien Van Impe donderdagmorgen naar Futuroscope vertrokken, voelde ik iets door me heen gaan,» geeft Vanlombeek toe. «Maar denk niet dat ik het er kwaad mee had of zo. Wat ik plots voor me zag, waren die talrijke keren dat ik zelf vertrok. De valiezen staan klaar, 's avonds samen met je gezin eten, je wilt eigenlijk van alles zeggen en toch ben je er met je gedachten niet meer bij, maar zit je al in de Tour. Dàt.»

«Ik kan me perfect voorstellen dat collega's er niet goed van zijn als ze niet meer mógen gaan omdat ze gedegradeerd of ontslagen worden. Maar nogmaals, dat was bij mij niet aan de orde. Ik heb jarenlang met heel veel plezier in het wielrennen gestaan, maar op een bepaald moment heb ik beslist om wat anders te gaan doen. Vandaar dat ik daar vrij nuchter mee omga.»

Klasbak

Oudstrijder Vanlombeek blijft de koers van zeer nabij volgen. Wat verwacht hij van deze Tour?

«Heel veel,» antwoordt hij. «Het wordt spannend. Ten tijde van Hinault of Indurain wist je op voorhand wie ging winnen. Nu durf ik niks zeggen. Amstrong is van heel ver teruggekomen en weet dat hij zijn prestatie van vorig jaar kan herhalen. Ullrich leek niet in conditie, maar staat er nu toch. Pantani verbeterde in de Giro van dag tot dag. Dat is een heel mooi trio voor de eindzege.»

«Dé vraag voor de Belgen is wat Vandenbroucke gaat doen. Rare vogel, maar een klasbak. Ik verwacht van hem een paar heel sterke nummers, maar zie hem ook ergens een zware klop krijgen.»

«Steels is altijd goed voor een paar ritzeges en voor de groene trui. Nu Cipollini er niet bij is, wordt het er nochtans niet eenvoudiger op. Met Cipollini is het een vast gegeven dat zijn ploeg in de finale het werk doet. Je kunt je sprint daarop afstemmen. Nu zouden we heel rare spurten kunnen krijgen. Dat betekent dat de psychologische druk op Steels nog groter wordt. Daarom is het zo belangrijk dat je de eerste rit kunt winnen. Dan valt dat van je af. Twee keer tweede zijn, is dodelijk voor een spurter.»

«Van de andere Belgen zou Van de Wouwer in de eerste tien kunnen eindigen, maar echt meespelen voor de zege is nog wat anders. Ik doe geen afbreuk aan zijn verdiensten, maar hij is te beperkt als tijdrijder.»

Klap

Het grote probleem van de wielersport is de geloofwaardigheid. Wie kan zich nog opwinden over een bedrijfstak die bestendig in de schandaalsfeer ligt?

«En toch stel je vast dat de uitstraling van de Tour daardoor niet wordt aangetast,» merkt Vanlombeek op. «Natuurlijk is er de Festina-affaire geweest, maar in wezen had dat niks met de Tour te maken. Dat had net zo goed kunnen gebeuren op de vooravond van een grote klassieker of van het wereldkampioenschap. Dat de Tour zich zo snel van die klap heeft hersteld, toont aan hoe sterk het evenement wel is.»

«Jean-Marie Leblanc heeft daarin een cruciale rol gespeeld. Voor zijn komst kon je nog veel grotere vraagtekens plaatsen bij de geloofwaardigheid. Toen Delgado in 1988 won, is er geen doping gevonden, maar wel producten die doping moesten maskeren. In die tijd was het ook duidelijk dat Lévitan en Goddet een jaartje ouder werden. Ik herinner me aankomsten op krankzinnige plaatsen. Narbonne Plage bvb. Daar was niks en daar stond geen kat. Waarom kwam de rit daar dan aan? Omdat meneer Merlin daar alweer een vakantiedorp ging bouwen en dat zo wou.»

«Zo'n zaken zie je niet meer onder Leblanc. De Tour is commerciëler geworden, maar ook professioneler. Door het aantrekken van echt grote sponsors, is het minder een cirkus. Ook op sportief vlak. De Tour is zo belangrijk dat kleine combines geen kans meer maken. Er wordt niks weggegeven, wees daar maar zeker van.»