Kafelnikov en Norman naar halve finale

Jevgeni Kafelnikov en Magnus Norman hebben in Melbourne de laatste vier van de Australian Open volgemaakt. De Russische titelverdediger versloeg de Marokkaan Younes El Aynaoui vrij simpel: 6-0 6-3 7-6 (7/4). De Zweed moest er wat harder voor werken tegen de Duitser Nicolas Kiefer: 3-6 6-3 6-1 7-6 (7-4). Beiden ontmoeten elkaar in de halve finales. De andere partij is 'all-American': Andre Agassi tegen Pete Sampras. Agassi kan in Melbourne als eerste speler sinds Rod Laver voor de vierde keer op rij de finale van een Grand Slam bereiken. El-Aynaoui stond stijf van de stress bij zijn eerste kwartfinale in een van de vier supertornooien van het jaar.

BR>In de eerste twee sets raakte hij amper een bal. Pas in de derde produceerde hij prachtige forehandwinners en sloeg hij aces van boven de 200 kilometer per uur. Een bedreiging voor Kafelnikov, tweede geplaatst, vormde hij nooit. De Rus liet de derde set uitlopen naar een tiebreak die hij met 7-4 op zijn naam bracht. Kafelnikov mag zichzelf graag vergelijken met een goede fles wijn, die beter en beter smaakt. De 25-jarige Oost-Europeaan golft beter dan ooit, skiet als de beste en raakt de tennisballen in Melbourne met de dag beter. Maar Kafelnikov is realist als geen ander. Hij beseft dat er twee spelers zijn die hem in principe de baas kunnen blijven: Sampras en Agassi. "Gelukkig valt er eentje af in de volgende ronde. En de winnaar kan in de finale een slechte dag hebben", grijnsde hij na zijn zege op El Aynaoui.

"Dit was eigenlijk de eerste partij dit jaar waar ik werkelijk van genoot", sprak Kafelnikov, vorig jaar met in totaal 93 partijen de 'bezigste bij' van het circuit en in zijn loopbaan tweevoudig winnaar van een Grand Slam-tornooi. Voor de Australian Open verloor Kafelnikov vier keer op rij. In Melbourne was de start, in vier sets tegen de Duitser Knippschild, ook niet overtuigend. Kafelnikov heeft met tennis ruim 550 miljoen bf verdiend. Hij weigert contracten met kledingsponsors omdat hij vindt dat hij al genoeg verdient. "Maar ik zou wel met een golfsponsor in zee gaan, want ik sla teveel afzwaaiers", grapte Kafelnikov. Als de Rus grappen maakt is hij het gevaarlijkst. De Amerikanen zijn gewaarschuwd.

Kiefer ging tegen Norman aan zijn eigen zenuwen ten onder. De man, die weigert voor de Duitse Davis Cupploeg te spelen, begon sterk (6-3), maar was daarna niet opgewassen tegen het gevarieerde spel van de Zweed, die in de tweede en derde set oppermachtig was en het in de vierde set op een tiebreak liet aankomen (7-4 na 1-3). "Het was een goede partij, ik beleefde een mooi tornooi", keek Kiefer terug. "Ik erger me alleen over deze nederlaag. Ik weet dat ik dichtbij de top zit. Ik heb op de deur geklopt, maar er werd nog niet opengedaan. Dat is volgens mij slechts een kwestie van tijd."

Uitgerekend op het eerste wedstrijdpunt capituleerde Kiefer met een dubbele fout. Zo was het einde van de partij na bijna drie uur een anti-climax. Niet voor Norman, die onder het dak van de Rod Laver Arena (dat wegens de regen gesloten was), uit zijn dak ging. "Ik ben de gelukkigste man op aarde", lachte de 23-jarige Norman, die twee jaar geleden een hartoperatie onderging. Norman groeide op in het nietige Filipstad, waar zijn favoriete sport bandy was, een variant van ijshockey. Tennissen deed hij in de zomer om de verveling te verdrijven. Ook daarin blonk hij al snel uit. "Toen ik zestien jaar was kreeg ik een uitnodiging van de bandybond voor een reis naar Rusland. Dezelfde dag kwam er een brief van de tennisbond voor een trip naar Amerika. Ik moest kiezen tussen Moskou en Florida. Ik kan nu wel zeggen dat ik de juiste beslissing heb genomen."