«Loodzware opdracht»

Vanaf vandaag tot 19 januari neemt België in het Poolse Zabrze deel aan het kwalificatietornooi voor het WK dat in november plaats heeft in Guatemala. De mini-Rode Duivels werden met Europees kampioen Rusland, Macedonië, Letland en Polen niet meteen verwend bij de loting. Enkel de eerste kwalificeert zich voor het WK. Vanavond (19u00) opent België tegen Macedonië.

ZABRZE Carl COOPMANS

BR>

België in zijn favoriete rol van underdog. Je weet dus maar nooit. Zelfs bondscoach Damien Knabben klinkt optimistischer dan vlak na de loting. «Het wordt een loodzware opdracht, maar we hebben helemaal niets te verliezen. Europees kampioen Rusland is superfavoriet. Iedereen zal zich tegen hen dubbelplooien om een eervol resultaat te behalen. Wie weet valt er toch nog een verrassing uit de bus. Op zich is Rusland te hoog gegrepen. Rusland is niet alleen Eremenkov. Ik zag hun pré-selectie en daar zaten elf spelers van Dynamo Moskou bij. Als je weet dat die jongens twee keer per dag trainen, hoeft er geen tekening meer bijgemaakt te worden. Zij vinden elkaar blindelings en blijven

sloperswerk

leveren. Dit vraagt van de tegenstrever enorm veel concentratie en werkkracht. Er mag geen foutje gebeuren, je mag geen zwak moment beleven. Hoe langer je dit kan vol houden, hoe meer je in je kansen mag geloven.»

Goede mentaliteit

«Hoe raar het misschien voor de buitenwacht klinkt, maar deze groep gelooft in een goed tornooi,» aldus Knabben. «Het vertrouwen is sinds de jongste interlands zienderogend gegroeid en bovendien is de manier van spelen fel veranderd. Wij komen van ver terug. Ik durf zelfs stellen dat de manier van werken voor amateurs kort bij het ideale aanleunt. Het is zelfs zo dat ik de jongens op training moet temperen. Deze groep heeft een zeer goede mentaliteit. Ik beschik over de ideale mix van routiniers en jongens die zich nog moeten en willen bewijzen. De anciens als Michiels, Buvé, Gessner, Plompen en Vergauwen, die tenslotte ook nog maar 25 jaar is, zijn niet te beroerd om de kar te trekken, maar laten zich ook nog kneden. Daarnaast heb je jongens als Rochdi, Trickels, Cabo en andere Scheerlinkx. Spelers zonder selecties die voor de grote internationale poort staan en die die kans met beide handen willen grijpen.»

Macedonië

«De openingswedstrijd tegen het onbekende Macedonië, ik vermoed dat het voornamelijk veldvoetballers zijn, is levensbelangrijk,» blikt Knabben vooruit op de partij van vanavond. «Die wedstrijd moeten we winnen. Zo niet, is het tornooi al gedaan vooraleer het begonnen is. Dan krijgen we zondagavond Rusland voor de voeten. Misschien hadden we ze beter op de slotdag van het tornooi ontmoet wanneer schorsingen, blessures en dergelijke een rol gaan spelen, maar het is niet anders. In die wedstrijd zal het moeten gebeuren. En wie weet ontpopt gastland Polen zich als out-sider. In november '98 speelden wij met wisselend succes (een 4-3 nederlaag en een 3-4 zege, nvdr) een dubbele interland tegen Polen. Gesteund door een enthousiast thuispubliek kunnen die altijd iets meer. Ook voor hen is de tweede plaats niet voldoende. Iedereen zal proberen er alles uit te halen en dat kan misschien voor verrassingen zorgen.»

Belgische selectieGeert Buvé (Koersel), Sven Vandenbrande (Ranst), Ferid Rochdi (St.-Truiden), Marc Kazanza (St.-Truiden), Damien Cabo (La Louvière), Karim Bachar (Mortsel), Mustapha Aabbassi (Affligem), Fréderic Trickels (St.-Truiden), Rudy Plompen (Ranst), Bart Michiels (Mortsel), Kurt Gessner (JJ Brasschaat), Tim Vergauwen (Mortsel), Rachid Lamkharrad (Koersel) en Christophe Scheerlinck (Tervuren).

Programma

Donderdag 13 januari

17.00 Rusland-Letland; 19.00 België-Macedonië.

Vrijdag 14 januari

17.00 Polen-Letland; 19.00 Rusland-Macedonië.

Zaterdag 15 januari

Rustdag.

Zondag 16 januari

17.00 Polen-Macedonië; 19.00 Rusland-België.

Maandag 17 januari

17.00 Polen-Rusland; 19.00 België-Letland.

Dinsdag 18 januari

Rustdag.

Woensdag 19 januari

17.00 Polen-België; 19.00 Letland-Macedonië.