Hubble-missie van Discovery wetenschappelijk succes

Nog tijdens de derde en laatste ruimtewandeling van astronauten van het ruimteveer Discovery heeft de vluchtleiding in de Kerstnacht laten weten dat de dringende missie naar de Hubble Ruimtetelescoop (HST) vanuit wetenschappelijk oogpunt een succes is, zo heeft een goede bron gemeld.

BR>Vrijdagavond om 20.17 uur onze tijd begonnen John Grunsfeld en Steve Smith aan hun tweede ruimtewandeling op drie dagen tijd. Het uitje duurde acht uur, acht minuten. Meteen de vierde langste ruimtewandeling uit de shuttlegeschiedenis.

Zij installeerden nieuwe elektronica voor de optische controle van de telescoop, herstelden een zender die in theorie niet in de ruimte te repareren was, vervingen een verouderde datarecorder door een moderner apparaat en verbeterden de thermische bescherming van de reusachtige satelliet.

Hun uitje eindigde zaterdagmorgen om 04.25 uur onze tijd. Dat was iets later dan verwacht, omwille van problemen met het ruimtepak van John Grunsfeld.

Nog tijdens hun zwoegen buiten, meldde "Houston" dat de dringende reparatie- en opknapmissie vanuit het oogpunt van de wetenschappelijke gemeenschap een succes was.

In de nacht van woensdag op donderdag slaagden Smith en Grunsfeld onder meer reeds in de allerbelangrijkste opdracht: het vervangen van de zes gyroscopen van de satelliet. De drie miljard dollar kostende Hubble was in november technisch werkloos geworden omdat vier gyroscopen waren uitgevallen.

De Amerikaan Mike Foale en de Zwitserse astronaut Claude Nicollier van het Europese Ruimtevaartbureau ESA installeerden in de nacht van donderdag op vrijdag onder meer een nieuwe computer.

De twee eerste ruimtewandelingen van Discovery waren respectievelijk de tweede en de derde langste uit de shuttlegeschiedenis. Telkens manipuleerde de Franse ESA-astronaut Jean-Francois Clervoy vanuit de cabine de robotarm. Op het uiteinde daarvan stond telkens e/e/n van de twee ruimtewandelaars.

Clervoy zou nog op Kerstmis de Amerikaans-Europese Hubble weer uitzetten. De telescoop zou in januari al weer operationeel kunnen zijn.

Discovery wordt maandag weer op Aarde verwacht. De missie had meer dan twee maanden vertraging opgelopen, terwijl het slechts de derde vlucht van '99 is.