Supersnelle planeten buiten ons zonnestelsel ontdekt

Print
Een internationaal team van astronomen heeft tot vijf nieuwe planeten buiten ons zonnestelsel ontdekt die tot nog toe hun gelijke niet hebben.
Zij draaien immers rond hun moederster op minder dan een aardse dag, zo staat in het jongste nummer van het wetenschappelijke vakblad Nature. Kailash Sahu van het Space Telescope Science Institute in Baltimore en Amerikaanse, Chileense, Zweedse en Italiaanse collega's menen dat de door hen gevonden exoplaneten tot een nieuwe klasse van planeten behoren die zij met de term "planeten met een ultra-korte omlooptijd" (USSP in het jargon) hebben bedacht.

In het voorbije decennium zijn al meer dan tweehonderd planeten buiten ons zonnestelsel ontdekt. De snelste onder hen draaien in 1,2 tot 1,5 dagen rond hun ster. Sahu en zijn team richtten met de Hubble Ruimtetelescoop (HST) hun aandacht op de centrale en sterrijke regio in de Melkweg in het sterrenbeeld Boogschutter. Zij realiseerden een spectaculaire oogst van zestien potentiële exoplaneten.

De vorsers gebruikten daarvoor de zogenaamde transitmethode die erin bestaat dat exoplaneten zich verraden wanneer zij voor hun moederster passeren en de intensiteit van haar licht lichtjes maar herhaaldelijk doen verminderen. Het bestaan van het zestiental dient nog door een andere methode te worden bewezen. Sahu en co zeggen er ondertussen van overtuigd te zijn dat minstens zeven van de door hen waargenomen objecten planeten zijn en geen bruine dwergsterren die in feite "mislukte sterren" zijn.

De snelste van de vijf USSP's heeft maar 0,42 aardse dag nodig voor een baan rondom de moederster. Alle vijf wentelen ze rond sterren die minder massa hebben dan onze Zon. Zij onderscheiden zich zo van de klasse van de "hete Jupiters" die tot nog toe als de snelste exoplaneten golden.