Kleinste organisme leeft al op drievijfde van zijn genen

Het kleinste organisme in de wereld kan al leven op driehonderd van zijn circa vijfhonderd genen. Tweehonderd genen zijn dus niet essentieel. Hoe dat bij de mens zit met zijn 80.000 tot 100.000 genen, is nog niet bekend.

Belga/Reuters

BR>Dat hebben onderzoekers van het Amerikaanse Institute for Genomic Research donderdag gemeld in het blad Science. Mycoplasma's zijn bacteriën die uit de simpelste vorm van cel bestaan. Deze vorm kan zelfs geen celwand maken. Bij het ontrafelde organisme gaat het om de bacterie Mycoplasma genitalium, die in het menselijk genitaliëntraject en de longen voorkomt en, voorzover thans bekend, geen ziekten veroorzaakt.

Het onderzoek aan Mycoplasma genitalium kan een goed model leveren om te bepalen welke genen essentieel voor leven zijn.

De bacterie heeft een naaste verwant, Mycoplasma pneunomiae. Die heeft evenals Mycoplasma genitalium vijfhonderd genen, maar ook nog tweehonderd genen extra. «Wij concludeerden dat deze extra tweehonderd niet essentieel zijn», aldus een van de onderzoekers.

Onder de driehonderd 'essentiële' genen van Mycoplasma genitalium zitten 111 genen, waarvan de functie onbekend is. Om te bepalen of de genen essentieel zijn, werden zij in de bacterie een voor een uitgeschakeld door een gen dat daar speciaal voor dient.

De volgende stap is volgens de onderzoekers het maken van een kunstmatige bacterie op basis van alleen de 'essentiële' genen. Daartoe moet er eerst een kunstmatig chromosoom komen, waarin de genen kunnen worden ondergebracht.

Een team van Chromos Molecular Systems in British-Columbia zei in oktober precies dat laatste al te hebben gedaan. Het kunstmatige chromosoom werd in muizen aangebracht. Zij gaven het door aan hun nazaten.