Ruimtewandeling Discovery: risicovolle operatie werd succes

De Amerikaanse astronaut Steve Robinson heeft woensdag op minder dan een uur tijd met succes en gemak twee uitstekende voegstroken (of voegvulsels) uit het hitteschild van de shuttle Discovery verwijderd, zo was rechtstreeks te volgen op NASA TV.

Belga

De nooit geziene en vooraf risicovol genoemde operatie begon tijdens een vooraf geplande ruimtewandeling omstreeks 14.19 uur Belgische tijd. Toen liet de astronaut zich, vastgesjord aan een voeteinde, met de Canadese robotarm van het Internationaal Ruimtestation ISS tot de buik van de shuttle voeren, net onder de neus van de Discovery. Nauwkeurig coordineerd met Jim Kelly, die de robotarm van binnenuit het ISS manipuleerde, kon Robinson al om 14.45 uur een eerste uitpuilend stukje verwijderen. Dit gebeurde toen het hele gevaarte boven Massachusetts (correct) vloog. Nauwelijks tien minuten later, boven de kust van Frankrijk en net niet boven België, was ook met evenveel gemak de tweede "gap filler" verwijderd. Met de robotarm terugkerend, nam de Amerikaan nog foto's van de onderkant van de shuttle.

"Goed gewerkt, felicitaties", kreeg de ruimtewandelaar te horen. Goede Amerikaanse ruimtevaartbron voegde eraan toe dat de astronauten van Discovery en het ISS wat "frivool" klonken na de geslaagde nooit eerder in de shuttlegeschiedenis vertoonde operatie. Robinson en de Japanner Soichi Noguchi dienden enkel nog op te ruimen voor ze weer naar binnen konden. Een andere, maar achteruit geschoven, taak werd blijkbaar geschrapt.