Discovery ontdekt nieuw probleem vlak voor gewaagde ruimtewandeling

Aan de vooravond van een risicovolle en nooit geziene externe herstelling van een spaceshuttle is dinsdag opnieuw een bron van zorgen aan het ruimteveer Discovery ontdekt, zo heeft de NASA meegedeeld.

Belga

Onder het cockpitvenster van gezagvoerder Eileen Collins is een beschadigd stuk isolerende bedekking aangetroffen. De knik erin is waarschijnlijk ontstaan door de inslag van een stukje piepschuim bij de lancering, aldus vices-shuttlemanager bij de NASA Wayne Hale.

Ingenieurs gaan ervan uit dat er geen gevaar bestaat voor overhitting van de cabine wanneer de Discovery in principe maandag aan meer dan 20.000 km per uur weer de atmosfeer gaat induiken. Wel bestaat de vrees dat het 52 cm lange stukje dan zou afscheuren en het achterste deel van de shuttle zou beschadigen. Volgens Hale zou tegen morgen een oplossing voor dit nieuwe probleem moeten zijn gevonden. Mogelijk bestaat die in een reparatie tijdens een extra ruimtewandeling morgen of vrijdag.

Alle ogen zijn ondertussen gericht op een eerder geplande ruimtewandeling waaraan de astronauten Soichi Noguchi en Steve Robinson normaal om 10.04 uur Belgische tijd moeten beginnen. Robinson kreeg als extra opdracht twee voegstroken ("gap fillers") te verwijderen die ter hoogte van de neus van de shuttle luttele centimeters uit het hitteschild zijn gaan uitsteken. Gezien de NASA niet exact weet wat de gevolgen van die uitstekende dingen kunnen zijn, is beslist ze te verwijderen.

De grote vrees is dat Robinson zelf of iets het fragiele hitteschild van het ruimteveer kan raken. Daarover gaan ook Kelly en zijn collega Wendy Lawrence waken, onder meer via een camera op de robotarm van de shuttle zelf.

Doordat in januari 2003 door de inslag van een brok piepschuim een bres was geslagen in het hitteschild van de Columbia, desintegreerde het oudste ruimteveer op 1 februari van dat jaar. Tijdens de duik in de atmosfeer konden immers via het gat in de linkervleugel superhete gassen het gevaarte binnendringen. De zeven opvarenden kwamen allen om.