Hersenen vrouwen minder bestand tegen drank van die van mannen

Alcoholisme kan bij vrouwen dramatischer gevolgen hebben dan bij mannen.

Belga

Volgens een nieuwe studie lopen vrouwen niet alleen vroeger dan mannen hart- en leverschade op, ook hun hersenen 'krimpen' tijdens de alcoholafhankelijkheid sterker. Totnogtoe hebben wetenschappers bij studies over hersenbeschadiging door alcohol nauwelijks onderscheid gemaakt tussen vrouwen en mannen. Resultaten van onderzoeken op mannen werden gewoon getransponeerd op vrouwen. "Dat was verkeerd", zegt Alexander Diehl, co-auteur van een recente studie die gevoerd werd door het Zentralinstitut für Seeliche Gesundheid in het Duitse Mannheim, aan de online-dienst van het weekblad Der Spiegel.

Uit het onderzoek blijkt dat alcoholisme bij vrouwen sterkere sporen nalaat dan bij mannen. Bij vrouwen worden hersencellen sneller vernietigd door het gif alcohol, zodat hun hersenvolume sneller afneemt. De bevindingen van het team, onder leiding van Karl Mann, zijn opgenomen in het vakblad Alcoholism: Clinical and Experimental Research. Terwijl bij alcoholverslaafde mannen de hersenschade geleidelijk optreedt, verloopt dit proces bij vrouwen snel. Hoewel vrouwen, statistisch gezien, later met drinken beginnen en dikwijls minder alcohol consumeren, hollen zij de mannen inzake orgaanschade vlug voorbij, aldus de onderzoeksresultaten. Niet alleen hart en lever hebben sterker te lijden, ook de hersenen krimpen sneller.

Bovendien geraken volgens de onderzoekers steeds meer vrouwen aan de drank. Terwijl vroeger de verhouding alcoholverslaafde mannen tegenover dito vrouwen vier tegen een bedroeg, gaan Diehl en zijn collega's ondertussen uit van een verhouding van twee tegen een. In Duitsland zijn twee miljoen mensen verslaafd aan alcohol. De Mannheimse vorsers onderzochten 76 vrouwen en 82 mannen, waarvan telkens de helft zwaar afhankelijk van alcohol was. De alcoholici werden voor een ontwenning van zes weken in een gespecialiseerd centrum opgenomen. Onmiddellijk na de 'ontgifting' werd het hersenvolume van de mannelijke en vrouwelijke patiënten, en ook dat van de leden van twee (niet verslaafde) controlegroepen, gemeten met een computertomograaf. Met intervals van meerdere weken controleerden de dokters vervolgens de ontwikkeling van de hersenen van de alcoholafhankelijken in de loop van de ontwenning. Daaruit bleek dat het hersenvolume bij vrouwen onder invloed van alcohol sneller afneemt dan bij mannen.

Het loont wel, 'droog' te blijven. Als een alcoholicus na de ontwenning zich blijft onthouden, herstellen zijn hersenen zich weer. Niet alleen het volume neemt opnieuw toe, het denkorgaan functioneert ook weer beter. "Enerzijds ontstaan er tussen de zenuwcellen nieuwe verbindingen, zodat zij de taken van de afgestorven cellen kunnen overnemen", aldus Diehl. "Anderzijds ontstaan ook weer nieuwe zenuwcellen".