Davis Cup - België/VS: op gravel in Vlaanderen

"Iedereen vond de loting tegen de Verenigde Staten een hele mooie affiche. Als kapitein van de Belgische ploeg ben ik niet tevreden. De Amerikanen zijn sterk!" Steven Martens, kapitein van de Davis Cup-ploeg, is zich duidelijk bewust van de zware taak die onze landgenoten wacht in de barrages van de Wereldgroep tijdens de ontmoeting tussen beide naties, die van 23 tot 25 september plaatsvindt in Vlaanderen.

Belga

Martens had liever een sportief meer haalbare kaart geloot, maar beseft dat de interland een unieke kans biedt om het mannentennis in eigen land te promoten. "Positief is dat we het thuisvoordeel genieten. We kiezen voor gravel. Als we die maximaal besproeien, zal de ondergrond er zwaarder bijliggen en veel trager zijn. Dat kan alleen maar in ons voordeel spelen tegen vechtersbazen als Andy Roddick. Maar ernstiger: we moeten rekening houden met het sportieve aspect, en tegelijk zoveel mogelijk streven naar de winst. Wanneer we tijdens die periode van het jaar buiten spelen, is de kans niet gering dat de wedstrijden moeten onderbroken worden door de regen. Dat zou geen goede reclame zijn."

Dan blijft alleen de optie over om in zaal te spelen. Bree (3.000 plaatsen), Hasselt (5.000), Leuven (3.000) en Gent (5.000) zijn dan arena's waar de Vlaamse Tennisvereniging (VTV) voor de ontmoeting naar kan uitwijken. "Ook het Sportpaleis is een mogelijkheid, maar op de data van de wedstrijden is dat al geboekt voor een concert", gaat Martens verder.

Vor de clash rekent de Davis Cup-kapitein op de drie Belgische vertegenwoordigers uit de top-50 van de ATP-ranking. Daarbij hoort dus ook Xavier Malisse, die al in augustus 2004 afzegde voor de barrage-interland voor de Wereldgroep tegen Kroatië een maand later omwille van een "gebrek aan respect". Drie weken geleden was de Kortrijkzaan er evenmin bij in Servië-Montenegro. Steven Martens heeft steeds gezegd dat het bal in het kamp van Malisse ligt en dat het van de speler zelf afhangt of die zich al dan niet opnieuw beschikbaar wil stellen voor de nationale ploeg.

"De deur staat open. Er zijn nog geen gesprekken gevoerd, al is het nog vroeg. Maar er moet ook een akkoord zijn tussen de federatie, Malisse en de andere spelers. Iedereen moet in de best mogelijke omstandigheden aan de wedstrijden kunnen beginnen. Jullie, de pers, hebben in dat opzicht ook een rol te vervullen..."

Olivier Rochus (ATP-42), Christophe Rochus (ATP-48) en Xavier Malisse (ATP-37) tegen Andy Roddick (ATP-3), Andre Agassi (ATP-7) en de broers Bob en Mike Bryan in het dubbel, Steven Martens droomt ervan. "Ik weet dat Agassi's deelname onzeker is. Nog eens, sportief gezien hoop ik dat hij verstek laat gaan. Maar ik besef dat zijn aanwezigheid prachtig zou zijn voor het publiek."