Amerikaans offensief in West-Irak stuit op hevig verzet

Amerikaanse mariniers zijn op de derde dag van hun offensief in het westen van Irak, vlakbij de Syrische grens, gestuit op hevig verzet van opstandelingen.

AP Ned

Bij operatie Matador, die zaterdagavond begon, zijn inmiddels honderd opstandelingen en drie Amerikaanse militairen omgekomen. Zeker twintig mariniers zijn gewond geraakt.

De operatie, de grootste sinds de aanval op Fallujah in november, concentreerde zich maandag en dinsdag rond de steden Obeidi, Romanna, Karabillah en Qaim. Honderden inwoners van de plaatsen gingen op de vlucht voor de felle gevechten. "Het is werkelijk verschrikkelijk. Er zijn overal sluipschutters en raketten en er is geen voedsel of elektriciteit", zei Abu Omar al-Ani uit Qaim. "Vandaag zijn er vijf raketten voor ons huis terechtgekomen. We zijn psychisch uitgeput."

Opstandelingen probeerden in de nacht van maandag op dinsdag een tegenaanval uit te voeren op de mariniers. Ze vielen een konvooi aan met raketwerpers en twee bomauto's. Een Humvee raakte beschadigd door een bom langs de kant van de weg, maar er vielen geen slachtoffers. De bomauto's met zelfmoordterroristen kwamen te vroeg tot ontploffing, één nadat hij was beschoten door een Amerikaanse tank. Tien opstandelingen gaven zich over aan de Amerikanen.

Het offensief, waaraan duizend militairen ondersteund door gevechtsvliegtuigen en helikopters deelnemen, is gericht tegen leden van Saddam Husseins opgeheven Baath-partij en aanhangers van de terroristenleider Abu Musab al-Zarqawi die zich massaal schuilhouden in de dorpen bij de Syrische grens. Het Amerikaanse leger vermoedt dat het gebied dient als uitvalsbasis voor terroristen en dat er verschillende smokkelroutes voor wapens en explosieven doorheen lopen. Volgens het leger is het een verzamelplek voor strijders uit landen uit de gehele regio, waaronder Saudi-Arabië en de Palestijnse gebieden.

Een verslaggever van de Amerikaanse krant

Los Angeles Times

die het offensief verslaat, beschreef de opstandelingen in het gebied als goed voorbereid. Volgens hem waren verschillende huizen met zandzakken versterkt en hadden de strijders zich op strategische plekken opgesteld in afwachting van de Amerikaanse mariniers. De opstandelingen leken de opzet te hebben de Amerikanen de dorpjes en nederzettingen in te lokken om ze vervolgens bij huis aan huis-gevechten uit te schakelen, aldus de verslaggever.