Cassini-sonde ontdekte atmosfeer rond Saturnusmaan Enceladus

De relatief kleine Saturnusmaan Enceladus heeft een atmosfeer. Dat heeft de Amerikaanse sonde Cassini ontdekt.

Belga

De Cassini scheerde onlangs twee keer langs Enceladus, een maan met een diameter van ongeveer 500 km. De magnetometer op de sonde stelde een kromming vast van de magnetisch veld rond het met ijs bedekte hemellichaam, wat op de aanwezigheid van een atmosfeer wijst. De twee Voyagersondes van de NASA waren ruim twintig jaar geleden nog niet in staat om die te vinden.

Het is de eerste keer sinds de aankomst van Cassini in juli bij de reuzenplaneet dat een atmosfeer rond één van haar manen was gevonden. (Eerder was al bekend dat haar grootste, Titan, er één heeft).

Wetenschappers gaan ervan uit dat Enceladus te weinig gravitatie heeft om lang een atmosfeer "vast te houden". Er moet dus een continue voedingsbron zijn.

Dat kunnen gassen zijn die ontsnappen uit het binnenste van de maan, of vulkanen dan wel geisers, waarmee Enceladus zich bij twee andere manen in ons zonnestelsel schaart die een dergelijke geologische activiteit hebben: Io (Jupiter) en Triton (Neptunus). Vorsers menen bovendien sinds de Voyagers dat Enceladus de voedingsbron is van de ijsring E rond Saturnus.

De maan is trouwens ook het meest reflecterende object in ons zonnestelsel. In het geval Enceladus ijsvulkanen zou hebben, zou die hoge reflectie van het oppervlak te maken hebben met het continue afzetten van ijspartikels, afkomstig van de vulkanen.