David Saelens beste rookie

Print
NÜRBURG - Op de Nürburgring viel zaterdag het doek over editie '99 van het F3000-kampioenschap. Een jaargang waarin liefst vier Belgische piloten startten met torenhoge ambities, die achteraf gezien weinig realistisch bleken. De ongewone formule (geen vrije trainingen, meteen kwalificaties) maakte van het kampioenschap een loterij. De Duitse Mercedes-protégé Nick Heidfeld van West Competition stak met kop en schouders boven de concurrentie uit; hij eindigt met bijna het dubbel aantal punten dan zijn naaste achtervolger. De slotrace ging naar de Deen Jason Watt. Geen absoluut zegerecord dus voor de Duitser, die net als Montoya zeven F3000-wedstrijden won.
BR>
Toch nog enig goed nieuws van het Belgische front. David Saelens werd zaterdag vijfde. Hij beëindigt het kampioenschap op de negende plaats en is daarmee beste debutant. «Dit seizoen heeft mijn karakter gestaald. Op het einde heb ik mijn vertrouwen hervonden, maar ik mis nog ervaring. De officieuze titel van beste rookie is een revanche op de mensen die voor het seizoen zo'n grote bek hadden.»
Saelens behoudt de steun van Fina en rijdt volgend jaar voor een van de vier topteams. Dat geldt wellicht ook voor Bas Leinders, ook al maakte die een rotjaar door. Zaterdag viel hij kort na de start uit met een versnellingsbakprobleem. «Het moeilijkste seizoen van mijn carrière,» aldus de Limburger. Eind november test hij opnieuw in Barcelona. «Van de tien races heb ik er twee uitgereden. Twee keer niet gekwalificeerd, drie keer mechanische pech, twee crashes waaraan ik geen schuld trof en één race-incident met Marc Goossens.»
Teammaat Jeffrey Van Hooydonk, de musketier waarvan het minst verwacht werd, werd zaterdag 12de en blikt tevreden terug op zijn seizoen. «Ik moet Witmeur en Mollekens bedanken. Ondanks de financiële tekorten heb ik het seizoen mogen uitrijden. In ruil heb ik hen drie punten geschonken, waarmee het team volgend seizoen opnieuw mag starten. Zeven keer was ik rapper dan Bas, wat ik nooit had verwacht. Ik hoop bij KTR te blijven, maar heb ook andere opties. Het hangt af van de financiële regeling die we kunnen treffen.»
Marc Goossens had zich niet gekwalificeerd voor de slotrace en scoorde dit seizoen geen enkel punt. Zijn Arden-team mag in 2000 niet starten en het is twijfelachtig of Goossens nog een team in de F3000 vindt dat aan zijn salaris-eisen wil voldoen.
Witmeur-Team-KTR (13de in de teamklassering) kende een moeilijk debuut, maar kon zich uiteindelijk nipt bij de beste 14 plaatsen. «Geld en ervaring geven in deze formule de doorslag,» aldus Pascal Witmeur. «Ik zou graag doorgaan, maar ik wil er niet nog meer geld aan verliezen. De werkingskosten liggen dicht tegen de 80 miljoen. Wellicht rijden we in 2000 met één Belg en een goed betalende buitenlander.»
KTR trok alvast een topingenieur aan van Astromega, dat het jaar als vierde team beëindigde en de stratenrace in Monaco won met Gonzalo Rodriguez, die twee weken geleden verongelukte. Teambaas Mikke Van Hool: «Volgend jaar werken we nauwer samen met Benetton F1. Onze piloten kunnen een F1-test verdienen. Dat moet toprijders warm maken.»
Uitslag: 1. Jason Watt (Den, SuperNova); 2. Heidfeld (Dui, West) op 0"502; 3. M. Wilson (Bra, Petrobras) 13"954; 4. Ayari (Fra, Oreca) 15"179; 5. David Saelens (SuperNova) 48"370; 6. Davies (GB, European) 49"608;...; 12. Jeffrey Van Hooydonk (Witmeur-KTR) 1'05"268. Eindstand kampioenschap: 1. Heidfeld 59; 2. Watt 30; 3. Rodriguez 27; 4. Sarrazin 22; 5. Junqueira en Minassion 20; 7. Ayari 15; 8. M. Wilson 14; 9. Saelens 11;...; 16. Van Hooydonk; 21. Leinders 1.