Nasa geeft verdwenen Marssonde op

Print
WASHINGTON - De Nasa heeft vrijdagavond de pogingen om contact te krijgen met de vermiste sonde Mars Climate Orbiter gestaakt. De Mars Climate Orbiter werd op 11 december '98 met een Delta-raket vanop Cape Canaveral gelanceerd. Na een reis van 670 miljoen km bereikte de sonde donderdag omstreeks 11 uur haar doel en kwam de hoofdmotor tot ontbranding om ze in een elliptische baan te brengen. Maar toen het ruimtetuig een klein halfuur later vanachter Mars vandaan moest komen, kon de vluchtleiding in Pasadena geen contact krijgen. Volgens manager Richard Cook van de Marsprojecten bij Nasa wijzen de gegevens op een «aanzienlijke navigatiefout». De vluchtleiding in het Jet Propulsion Laboratory (JPL) in Pasadena vermoedt dat de hoofdmotor op een te lage hoogte ontbrandde. Tengevolge van de atmosferische druk en de hitte in de Martiaanse atmosfeer is de sonde mogelijk uiteengereten of op de Marsbodem te pletter gestort.
BR>De sonde zou eerst als relaisstation dienen voor de Mars Polar Lander, die op 3 december op de zuidelijke pool moet landen. Vanaf voorjaar 2000 zou ze dan beginnen aan haar eigenlijke opdracht: het onderzoek van het globale klimaat op onze zusterplaneet. De sonde zou aldus de eerste interplanetaire weersatelliet worden. Het project kostte 230 miljoen dollar.
Mars lijkt een verdoemde planeet. Van de 32 door de VS, Sovjet-Unie (later Rusland) en Japan gestuurde sondes mislukten er twintig. De Nasa voorziet nog Marsmissies in 2001, 2003 en 2005, wanneer een sonde voor het eerst stalen van de planeet naar de aarde zou brengen. Het ongeluk maakt het de Nasa evenwel moeilijker om financering los te krijgen van het eerder sceptische Congres.