Cassini-sonde scheerde langs maan "met twee gezichten"

De Amerikaanse sonde Cassini heeft een scheervlucht gemaakt langs de derde grootste maan van de planeet Saturnus, Iapetus, zo heeft de BBC dinsdag gemeld. Het onderzoek leverde duidelijk een "maan met twee gezichten" op.

Belga

Op 1 januari vloog de Cassini om 02.30 uur Belgische tijd op nauwelijks 123.400 km voorbij de maan Iapetus. Dat is tien keer dichter dan de Voyagersonde in 1981.

Het ruimtetuig zag daarbij de twee werelden die Iapetus kenmerken. Eén zijde van het hemellichaam was zo helder als sneeuw, de andere helft was bedekt met een laag zo zwart als pek.

De donkere bedekking is rijk aan organische moleculen op basis van koolstof en bevindt zich aan de zijde van Iapetus in de richting van de orbitale beweging rond de gasgigant, de polen van de maan uitgezonderd.

Sommige wetenschappers denken dat het donkere materiaal op Iapetus uit de ruimte is gekomen. Het zou kunnen gaan om materiaal dat door een impact op een andere maan van Saturnus in de ruimte is terechtgekomen. Dit stof kan naar de gasgigant toe zijn getrokken. Toen Iapetus door deze wolk trok, werd het bewuste deel van de maan vervolgens "zwart geverfd".

Andere vorsers menen dat de maan het donkere materiaal zelf heeft gegenereerd. Maar hoe dat zou zijn gebeurd is onduidelijk. Eveneens onduidelijk is hoe het donker materiaal aan zijn vorm en zijn grenzen is gekomen.

Iapetus heeft een diameter van 1.436 km. De in oktober 1997 gelanceerde Amerikaanse Cassini liet op Kerstdag de Europese Huygens los die op 14 januari in de atmosfeer moet duiken van Titan, de grootste maan van Saturnus. Om niet op botsingskoers te blijven en om zich te gaan positioneren als relaisstation, voerde de Cassini op 28 november een geslaagde koersbijstelling door.