Ronde van België trekt doorheen de drie gemeenschappen

Woensdag start de Ronde van België. Net als in 2002 - het eerste jaar van de Ronde van Belgie 'nieuwe look' - en 2003 is Oostende ook nu weer de vertrekplaats van deze vijfdaagse nationale rittenkoers.

Belga

De wedstrijd promoveerde voor haar derde editie naar de categorie 2.2 en zal van woensdag 19 tot en met zondag 23 mei de drie gemeenschappen die ons land rijk is aandoen. De inrichters legden 15 ploegen vast, wat een maximaal deelnemersveld van 120 renners kan opleveren.

De Ronde van België vat dus woensdag aan met een etappe waarbij de start in Oostende ligt. Daar komt de karavaan 178 kilometer later opnieuw aan na het afwerken van de vier plaatselijke ronden van 12,5 kilometer. Daags nadien volgt de kustrit Oostende-Knokke Heist over 179 kilometer waarin drie plaatselijke ronden verweven zitten van zowat tien kilometer groot. Vrijdag verlaat de karavaan de Vlaamse kust en trekt deze land inwaarts om via de Berendries (83 km), de Muur van Geraardsbergen (98 km) en de Bosberg (103 km) koers te zetten naar Buggenhout, waar twee plaatselijke ronden van tien kilometer wachten. Het wordt met zijn 194 kilometer de op een na langste etappe van de Ronde van België.

Zaterdag verwelkomt Mechelen de renners met 's morgens een individuele tijdrit over 13 kilometer en 's namiddags een korte rit in lijn over 115 kilometer waarin vier plaatselijke ronden van negen kilometer opgenomen zijn. De ronde wordt afgesloten met de 'Koninginnenrit' Ans-Eupen met daarin tien hellingen. De eerste is de Cote de Fraiture (50 km), gevolgd door de Cote des Chambralles (61 km), Cote de Niaster (68 km), Cote de la Redoute (80 km), Cote de Hautregard (99 km), Cote du Rosier (121 km), Cote de Thier de Coo (134 km), Cote de Stockeu (141 km), Recher de Falize (150 km) en de Edelstrasse (182 km). In Eupen staan er nog twee plaatselijke omlopen van elk 14 kilometer op het programma.

Meteen weten we dan wie de opvolger wordt van de Australier Michael Rogers die het vorig jaar haalde voor de Nederlander Bart Voskamp, de laureaat van 2002. Rogers verdedigt zijn titel niet. Hij kreeg van de Quick Step-Davitamon-leiding een ander programma voorgeschoteld in functie van de Ronde van Frankrijk.

Wel van de partij zijn onder andere nationaal kampioen Geert Omloop (Bookmaker-Palmans), de twee sterke blokken Lotto-Domo (Peter Van Petegem, Axel Merckx, Rik Verbrugghe) en Quick Step-Davitamon (Tom Boonen) zijn ook in het oog te houden. Net als Victor Hugo Pena (US Postal) die een Tourticket wil bemachtigen.

Het organiserend comité voorziet drie leiderstruien. De zwarte trui wordt gedragen door de leider in het algemeen klassement, de gele trui is voor de leider in de puntenstand en de rode trui voor de leider in de stand om de rushes. "Wij hebben daar bovenop nog twee trofeeën voorzien", stelt organisator Rob Discart. "Een eerste trofee is voor de beste klimmer. Daarna is er de Trofee Vlaanderen voor de meest opvallende Vlaamse renner tijdens de eerste drie ritten".

De ritten:

19 mei: Oostende - Oostende 178 km

20 mei: Oostende - Knokke Heist 179 km

21 mei: Knokke Heist - Buggenhout 194 km

22 mei 's voormiddags: Individuele tijdrit Mechelen 13 km

22 mei 's namiddags: Mechelen - Mechelen 115 km

23 mei: Ans - Eupen 224 km