"Op alle Grand Slams al een match gewonnen"

Print
Bij de vrouwen had ons landje zes top-honderdspeelsters op de US Open, bij de mannen één. Neen, niet Xavier Malisse, wel Tom Vanhoudt. Beroep: proftennisser. Specialisatie: dubbelspel. De 27-jarige Palenaar, die dit weekeinde nipt een plaats in de achtste finales miste, mag bogen op een 75ste plaats in de wereldranking van het dubbelspel. Met een achttal tornooizeges in Kroatië, Oostenrijk en Spanje op het palmares. Niet genoeg om het succes van de Australische Woodies of de Nederlandse tandem Haarhuis-Eltingh te evenaren, maar voldoende om er de boterham mee te verdienen.
BR>
Vanhoudt hinkt op twee gedachten als hij zijn leventje typeert. "Reizen is leuk, maar als je elke week een vliegtrip moet organiseren en per fax een partner moet zoeken, wordt het juist heel zwaar. Vorig jaar was ik het ronduit beu, ik heb opnieuw moeten leren genieten van dat aparte leven. Maar eens je daarin slaagt, is tennis één van de mooiste beroepen die je kunt uitoefenen.
Een paar jaar geleden, net voor Vanhoudt de top-200 van het enkelspel zou induiken, kreeg hij last van een schouderblessure. "Ik heb toen zeven maanden stilgelegen. Ik had eigenlijk geen keus meer: op mijn 25ste moest ik wat geld beginnen verdienen en ben ik naar het dubbel overgestapt. Met succes. Ik kan terecht in veel grote tornooien." Op de US Open dubbelde Vanhoudt met de Portugees Nuno Marques. "Met hem klikt het altijd. Dat is niet zo evident. Er lopen nogal wat jongens rond, die in 52 weken meer dan 40 tornooien afschuimen. Puur voor het geld. Die kerels zijn niet te vertrouwen, daags voor een tornooi durven ze je in de steek laten voor een andere partner."
Waarom het met sommigen wel klikt, weet Vanhoudt ook niet. "Vlak voor de US Open haalde ik in Boston nog de halve finale met de Roemeen Pavel. Die man ken ik al van mijn vijftiende, van op de jeugdtornooien. Ook met hem speel ik graag samen. Hij is eigenlijk mijn enige redelijk vaste partner." Als dubbelspeler kijkt Vanhoudt geregeld een topvedette in de ogen. "Begin dit jaar versloeg ik samen met Filip Dewulf nog Thomas Muster. Dit jaar kruiste ik in Barcelona Haarhuis/Kafelnikov. Dat zijn leuke matchen, al komt er in Europa niet veel volk kijken naar het dubbel. In de Verenigde Staten ligt dat anders omdat de recreant er zelf heel vaak dubbelt. Zo speelde ik vorig jaar op Flushing Meadow tegen Kafelnikov voor bijna vierduizend kijkers."

Prijzengeld


De wereldtoppers in het dubbelspel rijven miljoenen binnen, Vanhoudt incasseerde dit jaar ook al 40.000 dollar aan prijzengeld, circa anderhalf miljoen frank. "Ha," schrikt hij daar zelf van op. "Dat is dan mijn beste jaar. De Grand Slams hebben daar veel mee te maken, dat zijn de enige tornooien waar je echt wat kan opstrijken." Oordeel zelf: 4.500 dollar (170.000 frank) startgeld, 7.000 dollar (250.000 frank) voor winst in de eerste ronde. De andere tornooien zijn veel minder gul. "Voor Flushing Meadow speelde ik in Boston. Het tornooi betaalt er je hotelkosten tot de dag waarop je uitgeschakeld wordt. Leuk dus dat ik tot zaterdag in koers bleef. Voor hetzelfde geld lag ik er woensdag al uit en dan had ik aan mijn prijzengeld maar net voldoende om in Amerika te blijven tot de US Open begonnen. En vliegtickets moet ik altijd zelf betalen."

Gemengd


Voor Vanhoudt waren de US Open al zijn zevende Grand Slam. "Zowel in Australië, op Roland Garros, op Wimledon en Flushing Meadow heb ik al eens één match gewonnen. Niet veel, maar ik geniet er toch van. De leukste momenten beleef je in het gemengd dubbel. Daarin vorm ik altijd koppel met Dominique Van Roost. In elke gemengde match vallen zulke doldwaze punten dat je nauwelijks bijkomt van het lachen."