Spanjaarden nemen Bobbejaanland over

Het personeel van Bobbejaanland kreeg maandag van de directie te horen dat het attractiepark een nieuwe zaakvoerder heeft. Op het adres van het pretpark zetelt sinds 16 april bvba Pretparken Management. Die is eigendom van twee Spaanse groepen: Gestion de Parques de Ocio en Parques Reunidos.

jforier

Nog maar anderhalve maand geleden vertelden Bobbejaan en Josée Schoepen in een Telefacts-reportage dat ze van geen ophouden wilden weten. Toch waren er de voorbije maanden signalen dat met kandidaat-overnemers werd gepraat. De jongste weken liepen in Bobbejaanland enkele Spanjaarden rond die een meer dan gewone interesse voor het reilen en zeilen van het bedrijf toonden. Bobbejaan noch zijn zoon Jacky Schoepen waren maandag bereikbaar voor commentaar. En konden dus niet verduidelijken of het om een volledige verkoop, dan wel om een ander soort overeenkomst ging. Een andere zoon, Tom Schoepen, meende dat alleen maar managers zijn aangesteld, wegens de familieproblemen met Jacky.

Verhalen dat Bobbejaanland te koop zou staan, circuleerden al diverse jaren en werden vaak ook door leden van de familie Schoepen gevoed. In 1999 onderhandelde de familie volgens zoon Jacky Schoepen al met twee of drie buitenlandse groepen. De prijs voor het familiebedrijf lag toen rond de 70 miljoen euro.

Een jaar geleden liet de Franse pretparkengroep Grévin & Cie weten dat ze een park in België wilde. De groep met onder andere het Parc Astérix in Parijs had haar oog op Bobbejaanland laten vallen, want parken met een loyale bezoekersgroep en een eigen geschiedenis pasten perfect in de bedrijfsvisie van Grévin. Of er ooit ernstige gesprekken zijn geweest met de familie Schoepen, is niet duidelijk. Feit is wel dat de meningsverschillen over de toekomst van het park tussen vader Bob en zoon Jacky Schoepen niet langer binnenskamers bleven. In november trok Jacky met veel kabaal uit het park, waarna de rest van de familie Schoepen in een lezersbrief afstand nam van zijn ideeën: "Zolang de stichters actief wensen te blijven, is het niet meer dan logisch dat er collectief beslissingen worden genomen."

Een van die kandidaat-kopers was het Amerikaanse Premier Parks, dat we nu als Six Flags kennen. De familie Schoepen zou de deal bijna hebben afgerond, maar enkele dagen later ontkende ze met klem dat ze het park zou verkopen. In 2001 waren er verkennende gesprekken met een Belgische investeerdersgroep. In die constructie zou de familie Schoepen wel aandeelhouder blijven. Ook die piste werd redelijk snel verlaten.

Sinds 16 april is Bobbejaanland de maatschappelijke zetel van Pretparken Management BVBA, dat de exploitatie van het pretpark overneemt. Dit bedrijf is in handen van twee vennootschappen naar Spaans recht. Gestion de Parques de Ocio is de investeringsmaatschappij die hoofdaandeelhouder is van de tweede vennootschap, Parques Reunidos. Gestion de Parques de Ocio, in het Nederlands te vertalen als Pretparken Management, is op zijn beurt sinds enkele maanden nagenoeg volledig in handen van de Amerikaanse investeringsholding Advent International Corp uit Boston. Deze holding wil een rol spelen in de nog sterk versnipperde Europese pretparkenmarkt. Advent investeert in pretparken, omdat de toerisme-industrie nog groeit en in Europa nog een grote groeimarge heeft. Volgens de berekeningen van Advent trekken de Europese pretparken voorlopig nog maar een derde van het aantal bezoekers in vergelijkbare Amerikaanse parken.

Parques Reunidos is Spaans marktleider in de wereld van de thema- en dierenparken. De groep bezit onder andere een zoo-aquarium in Madrid, het omvangrijke zeeaquarium Oceanografico in Valencia en de Selwoparken aan de Costa del Sol. In Portugal nam de groep vorig jaar nog de grootste restaurantketen van het land over. Het heeft één pretpark: het Parque de Attracciones Madrid.

Bobbejaan Schoepen kocht in 1959 dertig hectare moeras op de grens van Lichtaart en Olen. Hij bouwde er een podiumzaal en legde twee kilometer strand aan rond een vijver. Later kwamen rond het water ook speeltuigen. In 1975 kwamen de eerste echte pretparkattracties naar Bobbejaanland. Vorig jaar kondigde Jacky Schoepen nog investeringen ter waarde van 11,5 miljoen euro in het park aan, waarvan een deel al is uitgevoerd.