Sjeng Schalken aan dood ontsnapt bij hotelbrand

De Nederlands-Limburgse tennisser Sjeng Schalken en zijn echtgenote Ricky zijn in de nacht van vrijdag op zaterdag in Rome aan de dood ontsnapt.

GPD

Het echtpaar wist via een balkon en het dak te ontkomen bij een uitslaande brand in het luxe hotel waarin zij verbleven. Een Canadees echtpaar en een Amerikaanse toerist kwamen om.

Schalken zei zondag dat hij ondanks de schokkende gebeurtenis deel zal nemen aan de Italiaanse open kampioenschappen dit weekend begonnen. Hij trainde zondag weer na een zoals hij noemde emotioneel bezoek om wat spullen op te halen uit de zwartgeblakerde kamer.

Het echtpaar Schalken is, net als de andere deelnemers aan het toernooi, ondergebracht in een ander hotel. "We hebben alleen materiële schade. We zijn heel blij dat we het allemaal na kunnen vertellen. Dan is die schade relatief. We werden rond vijf uur wakker van de rook. We konden alleen nog naar ons balkon, want de gang stond vol rook," aldus Schalken en zijn echtgenote Ricky op hun website. Het enige dat ze meenamen was de telefoon, "voor het geval we het niet zouden redden en we onze laatste woorden aan de familie konden overbrengen."

Het vuur is volgens de politie ontstaan op de kamer van twee Amerikaanse jonge vrouwen. De politie acht het aannemelijk dat door onvoorzichtigheid na een beschonken terugkeer van een nachtje stappen vuur in een afvalbak is ontstaan. De twee zijn verhoord, maar worden voorlopig als getuigen beschouwd en mogen terugkeren naar de VS.

Vuur en rookontwikkeling in het zeven verdiepingen hoge hotel zorgden voor grote paniek. Zo liet het 64-jarige Amerikaanse slachtoffer zich aan elkaar geknoopte lakens een verdieping lager zakken, maar hij viel. Achteraf bleek dat onnodig, zijn vrouw kon uit de gang worden gered. Het Canadese echtpaar stikte in de kamer.

Schalken en zijn echtgenote ontvluchtten hun kamer via het balkon, nadat ze natte handdoeken voor hun gezicht hadden gedaan tegen de rookontwikkeling. Via de naastgelegen kamer konden zij het dak van het hotel bereiken. Daar werden zij opgevangen door Amerikaanse tenniscollega Andy Roddick. De brandweer wist hen en andere gasten later te bevrijden.

Behalve Schalken en Roddick verbleven ook de toptennissers Safin, Zabaleta en Mirnyi in het hotel. Ook zij kwamen met de schrik vrij. Voor geen van de tennissers was de brand aanleiding om van deelneming aan het Romeinse toernooi af te zien. Echtgenote Ricky laat via de website weten dat zij zich voortaan in ieder hotel eerst vergewist waar de nooduitgangen zijn. "Het is een kleine moeite om altijd even te checken. Want ik zeg je als je door rook omgeven bent, dan weet je niet meer wat voor of achter is."