De twee Amerikaanse Marsjeeps mogen overuren doen

De beide Marsrobots van de NASA, Spirit en Opportunity, zijn tijdens hun ontdekkingsreis op Mars zo succesvol gebleken dat het Amerikaanse ruimtevaartbureau naar eigen zeggen hun missie heeft verlengd.

Belga

Oorspronkelijk zou de missie van de beide jeeps drie maanden duren. Maar, geland op 4 januari, doet de Spirit sinds 5 april reeds overuren. Een paar weken later aangekomen, komt normaal op 26 april een einde aan de opdracht van tweelingbroer Opportunity. Beide robots zullen echter langer het oppervlak van onze buurplaneet mogen verkennen. Ze mogen tot vijf maanden langer fotograferen en stenen onderzoeken.

Die verlenging kost de NASA slechts vijftien miljoen dollar, bovenop de oorspronkelijke 820 miljoen dollar voor de tweelingmissie waarvan de voornaamste opdracht het zoeken naar sporen van water is. De beide jeeps zijn daarin geslaagd, in die mate dat er zelfs aanwijzingen van de aanwezigheid van een vroegere zoutzee zijn gevonden.

Voorwaarde voor het verder werken is dat de gezondheid van de twee robots blijft zoals ze nu is. "Alles wat wij van de robots na afloop van de oorspronkelijke tijdsduur bekomen, is een bonus", zei wetenschapper Firoez Naderi van het vluchtleidingscentrum in het Jet Propulsion Laboratory van de NASA in het Californische Pasadena.