Waregem Koerse: hoogdag van de paardensport in Vlaanderen

WAREGEM - Waregem Koerse. De hoogdag van de paardensport in Vlaanderen. De sprong over de Gaverbeek. Waregem was gisteren weer een hele dag Dallas. Zaterdagavond begon het feest. Waregem Kermis. Wie maandag nog uit de ogen kon zien, liep dansend over de jaarmarkt. En wie toen nog niet gestruikeld was over een kater, drumde dinsdagmiddag tussen duizenden andere paardenfluisteraars naar de Gaverbeek. Sinds 1847 wordt daar een paardenrace georganiseerd. Tot vandaag overleeft die. Dankzij een aantal notabelen die hun Franse tongval niet kunnen verbergen. Maar ook dankzij mensen als advocaat Jef Van den Broecke, volksmens en duivel-doet-al, die vanonder zijn strooien hoed een levende kopie is van André Bourvil.
BR>Met 28.000 waren ze gisteren, de dames en heren die gisteren naar Texas kwamen om te zien en gezien te worden. Velen komen elk jaar. Wij waren er voor de eerste keer. En het zal niet de laatste keer geweest zijn.

Texas werkt vandaag niet


WAREGEM - De Schaal Sels of Waregem Koerse? De keuze was vlug gemaakt. Merksem is een klassieker, maar over de rennende paarden aan de Gaverbeek heb je al zoveel verhalen gehoord. Waarom die niet eens ter plaatse gaan bekijken? Plus kreeft eten. En champagne drinken. Naar mooie jurken kijken. En naar hoeden die fruitschalen of bloemtuilen lijken. In Waregem doen alsof je in Ascot of Newmarket bent.
Dit is het verhaal van een dag aan de - verdomme vreselijk stinkende - Gaverbeek. Zonder kreeft en laatste mode-toiletjes, gelukkig wel met champagne. En met paarden. Veel paarden.

Nooit meegemaakt in 29 jaar journalistiek, maar voor alles is er een moment. Punt één van de persmap van Waregem Koerse doet likkebaarden. Vanaf 12 uur wordt u verwacht op de perslunch in restaurant Ter Dhoest. Waar de perszaal is en hoe je daar geraakt: dat staat pas in punt twee. Goed zo. Althans, zo denken wij erover. De parkingwachter die ons pas na lang aandringen doorlaat, is duidelijk een andere mening toegedaan. Geen wonder: terwijl voor de perslui de champagne klaar staat, krijgt hij een literfles cola om z'n dorst te lessen. Maar aandringen helpt, een minuut of wat later steken we onze voeten onder de tafels van Ter Dhoest. Laat komen die kreeft!

Aan tafel
Vergeet Irish Stamp niet


De kreeft blijkt zalm te zijn. Nadien is er lamsgebraad. Naast ons aan tafel wordt Frans gesproken. Uit de inhoud van het gesprek leid ik af dat hier kenners zitten. Daniel Deneumoustier blijkt zelfs een ingewijde te zijn, hij bepaalt het gewicht dat de paarden moeten torsen tijdens de races. «In de vierde race moet ge op Irisch Stamp spelen», zegt hij. Ik knik en neem me voor als een rijk man naar huis te gaan.
Wanneer uren later de vierde race gelopen wordt, wint... Irish Stamp. En sla ik mezelf voor het hoofd omdat ik m'n tafelgenoot niet geloofd heb. Niks ingezet, niks gewonnen.

Louis De Pelsmaeker
Geen opgeklopte boel


In de VIP-toren waarin ook de persbar geïnstalleerd is, troont Louis De Pelsmaeker aan de toog. Vanachter een dikke zonnebril proeft hij van z'n koffie. «Dit is mijn 35ste Waregem Koerse», zegt hij. «Dit is een hoogdag voor Zuid-West-Vlaanderen. De mensen noemen deze streek Texas. Welnu, Texas werkt vandaag niet. Kijk maar, heel de regio loopt hier rond. Wat ooit folklore was, is nu een hoogdag voor de paardensport. Geen opgeklopte boel, geloof me. Dit is geen kermiskoers, dit is een klassieker.»

Axelle Van Pottelsberghe
Mag ik echt poseren?


Waregem is duidelijk Ascot of Newmarket niet. Een moderedactrice zou hier niet aan haar trekken komen. Toch is er op elke regel een uitzondering. In Waregem heet ze Axelle Van Pottelsberghe. Ze draagt een hoed als een fruitschaal. Met zes appelen en een kilo druiven tussen het groene loof. «Alleen hier draag ik een hoed. Eén keer per jaar», straalt Axelle. «Ik heb 'm zondag laten maken, in de Dumortierlaan in Knokke. Daar ben ik geboren. Nu woon ik in Kruishoutem. Dat is la Maman van mijn man. Zij woont op een kasteel. Ja, thuis spreken we Frans. Hoe raadt u dat?»

Herman De Croo
Ik ken hier weinig van


Op een hoogdag heb je VIP's en heb je voetvolk. De VIP's zitten in de eretribune. Naast voorzitter baron Casier. Op de eerste rij: Herman De Croo, vergezeld van een jongedame die mevrouw Van Pottelsberghe met eclipsgrote vlekken in de schaduw stelt.
«M'n dochter», glundert de Kamer-voorzitter uit Michelbeke. «Ik wil graag een keer of drie per week een paard bestijgen. Maar van racepaarden ken ik niets.»

Nederlandse bookmaker
50.000 frank verloren
Het is zestien uur. Tijd voor toch maar een gokje? Over een half uur start de Grote Steeplechase van Vlaanderen. Bookmakers zijn er in overvloed. Ik stap naar een man met strooien hoed. «Harry Engels is de naam. Kampioen moppentappen van Nederland. En bookmaker in m'n vrije tijd. Vandaag heb ik al 50.000 frank verloren. Vorig jaar ging ik met 75.000 frank winst naar huis. Ik sta hier al twintig jaar. Rijk worden? Neen, meneer. Ik niet en jij niet. Toen ik jaren geleden met dit beroep begon, had ik een grote boerderij. Nu woon ik in een klein fermètje. En zo zal het met mijn gokkers ook wel zijn. Mag ik u één raad geven? Niet spelen!»


Wendy Van Wanten
Sociaal meisje


Die mop hoeft niet. Twintig meter verder begint het echte VIP-dorp en daar loopt zowaar toch Wendy Van Wanten tussen de champagnefluiten. Dag Wendytje, zeg ik na een kuise handkus. - Dag Andreetje leest ze van m'n perskaart. «Een hoed? Heb ik niet in mijn garderobe. Ik vind het nochtans snoezig, ik heb er ooit honderden gedragen op modeshows. Misschien zou het hier wel leuker zijn, als wat meer dames een hoed droegen. Wat ik van paarden weet? Ik heb er ooit op gezeten, maar wedden doe ik niet. Ik kom voor de sfeer. En omdat Luk Allo het mij gevraagd heeft voor zijn tv-programma. Of het mij stoort, dat iedereen mij aanspreekt? Neen, ik ben een sociaal meisje. Ik hou van alle mensen.»

Zege voor Geelong


Oh ja, voor ik het vergeet: het Franse paard Geelong won de 152ste Steeple Chase van Vlaanderen. Vorig jaar al had het zijn aanleg voor het Waregemse parcours getoond, toen was het derde. Tweede werd Scoty, ook al uit Frankrijk en bij de bookmakers het meest gespeeld, derde was Beau Noir die in Waregem al tweemaal won maar nu de hattrick miste.