Een warenhuis voor ondernemers

Print
HASSELT -De snelle groei van Internet heeft in de Verenigde Staten geleid tot een heel nieuw fenomeen. Incubatoren zijn bedrijven die geld investeren in jonge, snelgroeiende bedrijfjes. Daar stopt het echter niet mee, want de incubator verleent ook tal van hand- en spandiensten in de vorm van adviezen en begeleidt de geselecteerde bedrijven tot ze als het ware rijp zijn om een notering op de beurs aan te vragen.
BR>
De bekendste incubator is ongetwijfeld Michael Dell van het gelijknamige computerbedrijf. Dell Computer heeft van zijn stichter een multimiljardair gemaakt en een deel van het verdiende geld heeft Michael Dell in MSD Capital gestopt. Dit venture capital fonds belegt onder andere in één van de meest bekende incubatoren, namelijk Internet Capital Group.
Een incubator is een soort combinatie van een bedrijf met een durfkapitaalfonds, dat belegt in meerdere kleinere bedrijfjes. De inbreng van de incubator stopt echter niet met de inbreng van kapitaal, hij brengt ook een stuk ervaring en management mee. Het jonge bedrijf kan rekenen op adviesverlening op alle mogelijke terreinen, het lanceren van websites op Internet tot en met begeleiding bij de beursgang. Niet toevallig investeren de incubatoren haast uitsluitend in Internetbedrijven, want daar valt de meeste groei te rapen.
Het verschil met een business angel of een gewoon durfkapitaalfonds is op de eerste plaats dat een incubator durft te investeren in piepjonge bedrijfjes die eigenlijk nog niets hebben bewezen.

Wall Street


Het idee is al enkele jaren oud en ontsproten uit het brein van Bill Gross en David Wetherell, de stichters van Idealab! en CMGI. Beide Amerikanen kwamen tot de ontdekking dat het wel degelijk lonend kon zijn om in zeer jonge bedrijfjes te investeren. Voor een business angel of een durfkapitaalfonds moet een onderneming al een zekere mate van maturiteit hebben bereikt alvorens ze het aandurven om met geld over de brug te komen.
Een bedrijf als Internet Capital Group moet eerder als een soort kennisbank of een warenhuis van kennis worden beschouwd. In de raad van bestuur zitten verschillende zwaargewichten uit de bedrijfswereld, waaronder de vroegere direkteur marketing van Coca-Cola. In tegenstelling tot wat meestal het geval is, zijn die bestuurders zeer actief. Het reilen en zeilen van de bedrijven waarin ICG investeerde, wordt van dichtbij gevolgd. Anderzijds kunnen de groeiers bij de incubator gaan aankloppen voor steun in welke vorm dan ook.
De sector waarin ICG zich heeft gespecialiseerd, is welomschreven. De incubator spitst de aandacht toe op bedrijfjes die actief zijn op de markt voor B2B-commerce, (bussiness-to-business) wat staat voor e-commerce tussen bedrijven onderling. Forrester Research schat dat de markt voor B2B e-commerce zal groeien van 43 miljard dollar in 1998 tot 1.300 miljard dollar in 2003. De aandelen van sommige incubatoren, zoals ICG en CMGI, noteren zelf ook op de beurs van Wall Street. Internet Capital Group heeft het daar trouwens zeer goed gedaan, de koers is op enkele weken tijd in waarde verdrievoudigd. Het fenomeen van de incubatoren is voorlopig nog niet naar Europa overgewaaid. Naarmate Internet ook aan deze kant van de Atlantische Oceaan aan populariteit wint, ligt het in de lijn van de verwachtingen dat deze vorm van durfkapitaal ook hier ingang zal vinden.