Westerlo herhaalt sterke start van vorig jaar

WESTERLO -

VC Westerlo danst na vier speeldagen tussen de tenoren die al dan niet hardop om de titel schreeuwen. De sterke start van de Kempense club verbaasde ook vorig seizoen vriend en vijand. Negen op twaalf telde Jos Heyligen begin september 1998, maar na nieuwjaar schoof hij zwaar onderuit. Jan Ceulemans deed inmiddels beter en pronkt met tien op twaalf. «Maar er is één groot verschil», benadrukt manager Herman Wijnants. «We zijn sterker gewapend. Niemand vreest voor een identieke terugval.»

Bart OBBELS

BR>«Ik kan begrijpen dat sommigen twijfelden bij de competitiestart», zegt Wijnants. «Coen Burg en Jochen Janssen weg, hoe vang je dat op? Maar diegenen die dachten dat Westerlo steunde op Jochen Janssen, waren fout. Dat werd inmiddels toch duidelijk. Wij boeken resultaten, al ben ik de eerste om te zeggen dat de omstandigheden een beetje meezaten. Zaterdag stonden we niet tegenover het sterkste Moeskroen, hé. De ploeg ging gebukt onder zware blessurelast. We verloren nog niet en dat verbaast allicht sommigen.

Nochtans beschouw ik dit resultaat niet als toeval. Er werd achter de schermen hard gewerkt door het sportief comité en het bestuur. Met succes, al voorspelden sommigen het tegenovergestelde. Ze meenden dat we op een stuurloos schip zaten omdat voorzitter Gijbels een stapje opzij had gezet. Wel, nu blijkt dat we al die tijd goed werk leverden. De voorzitter was zaterdag opnieuw present en dat wil zeggen dat we in een samenwerking blijven geloven»

«Toen Heyligen vertrok, zagen sommigen liever iemand anders dan Ceulemans komen, maar ook zij moesten hun mening herzien. Ongelooflijk wat Jan hier op korte tijd bereikte. Hij is de ideale opvolger voor Heyligen. Stille Jan? Integendeel, hij is strenger dan Heyligen. Vergeet vooral niet dat hij acht nieuwe spelers moest integreren. Ik wil hierbij wel vermelden dat het sportief comité zijn huiswerk goed maakte en verstandig aankocht. Milosevic vangt het verlies van Burg op, Schaessens is de geknipte gast voor de rechterflank. Thans wordt voorbeeldig gesteund door Willemsens en Lammens. Serneels is de ideale buffer. Ba liet tegen Genk zien dat hij talent zat heeft en Frans is de gedroomde clubspeler. Niemand valt tot nu toe uit de boot.»

Westerlo draaide vorig seizoen ook, maar na een tijdje begon de motor te sputteren. «Deze groep is veel beter gewapend voor een terugval», zegt Wijnants. «De kern is breder, de concurrentie groter en er zijn alternatieven. Pelic valt wat traag uit en pats, daar staat Mitrovic en zo kan je verdergaan. Porte was de jongste weken het mooiste voorbeeld van de reserves die we achter de hand hebben. Onze bank al eens bekeken? Tweede sterke punt is de schitterende mentaliteit. Dit is een groep die collectief denkt en speelt. Geen vedetten of egotrippers zoals er bij de concurrentie veel rondlopen. Ook Brogno niet. Onze Rode Duivel is alleen met Westerlo bezig, dat merk je toch op het veld. Pas op, niemand heeft hier de pretentie om te zeggen dat we brokken gaan blijven maken. Een gezonde middenmoter, hoger leggen we de lat niet.»