Bijna ongewijzigd Lotto-Domo legt de lat hoger

In Oudenaarde is dinsdagmiddag de wielerformatie Lotto-Domo voor 2004 voorgesteld. Het team van sportief manager Marc Sergeant onderging nauwelijks wijzigingen - enkel de Pool Piotr Wadecki kwam de groep van 22 renners vervoegen - maar koestert wel hoge ambities. De ploeg rekent daarvoor op vaste waarden Peter Van Petegem en Robbie McEwen én op de heropleving van mannen als Axel Merckx en Rik Verbrugghe.

Belga

Het voorbije seizoen verliep voor Lotto-Domo niet echt gesmeerd en werd enkel gered door de schitterende dubbelslag van Peter Van Petegem in de Ronde van Vlaanderen en Parijs-Roubaix. Voor de rest zal 2003 vooral in het geheugen gegrift blijven als dat van de vele blessures en de mislukte jacht op de groene trui van Robbie McEwen in de Ronde van Frankrijk.

Lotto-Domo staat in alle opzichten voor een erg belangrijk jaar. Als de ploeg volgend jaar wil meedoen aan de nieuwe Pro Tour, dan moet het zich bij de beste 20 teams scharen. Daarvoor moet het niet alleen goed presteren op alle terreinen (en dus veel UCI-punten pakken), maar ook aan meer geld zien te raken. En daar wringt het schoentje.

Het contract van de sponsors loopt op het einde van het seizoen af. Zowel Domo als Lotto lijken wel iets te zien in een verlengd verblijf in het wielrennen, maar hun inbreng alleen zal wellicht niet volstaan. Algemeen manager Christophe Sercu hield dan ook een vurig pleidooi voor het behoud van Lotto-Domo op het hoogste wielerniveau.

Voor dit seizoen is de opdracht simpel: er moet meer gewonnen worden. "We moeten scoren in de breedte. Lotto-Domo moet opnieuw aanknopen met de successen van 2002. We willen mooie dingen laten zien in de wedstrijden van het voorjaar, de Giro, de Ronde van België, de Tour, op de Olympische Spelen van Athene en op het WK. Kortom, overal", aldus Sercu.

In het voorjaar zijn alle ogen natuurlijk weer gericht op Peter Van Petegem, al staat of valt diens seizoen niet met een zege in de Ronde Van Vlaanderen of Parijs-Roubaix, zo vertelt hij. "Ik mik natuurlijk op de klassiekers, maar ook de wegrit op de Olympische Spelen staat hoog op mijn verlanglijstje, net als de wegrit op het WK. Het zijn parcours die me liggen. Ik zal ontgoocheld zijn als ik het seizoen afsluit zonder een trui van WB-winnaar, wereldkampioen of olympisch kampioen."

De ploegleiding verwacht ook veel van Rik Verbrugghe en Axel Merckx, die een moeilijk jaar kenden. De twee willen dit seizoen absoluut hun gram halen. Merckx mikt voluit op de Waalse klassiekers én op de wegrit in Athene. "Ik ben een man van circuits en dat van Athene ligt me wel", klinkt het. Rik Verbrugghe droomt dan weer luidop over de proloog van de Tour in Luik. "Ik hoop mijn benen van 2001 en 2002 terug te vinden. Pas wanneer dat het geval is, stel ik mijn ambities bij. Maar de Tour-start in Wallonië spreekt natuurlijk wel tot mijn verbeelding", aldus de winnaar van de Waalse Pijl 2001 en gewezen rozetruidrager in de Ronde van Italië.