Europese komeetlander kreeg naam Philae

De lander van de Europese kometensonde Rosetta heeft de naam Philae meegekregen, zo heeft het Europese ruimtevaartbureau ESA meegedeeld. Rosetta dient op 26 februari met een Ariane-5 raket de ruimte in te gaan. De onbemande sonde Rosetta moet binnen tien jaar aankomen bij de komeet 67P/Churyumov-Gerasimenko. Het oorspronkelijke doel was de komeet Wirtanen. Maar door het ongeluk met een opgewaardeerde Ariane-5 draagraket in december 2002 kon niet bijtijds een Ariane vertrekken om de Rosetta naar het hemellichaam te slingeren.

Belga

Rosetta voert een dochtersonde mee die als eerste in de geschiedenis gaat landen op een komeet. Die lander heeft pas, na een referendum in de lidstaten van ESA, de naam Philae gekregen, naar een eiland in de Nijl waarop een obelisk is gevonden met daarop de namen Cleopatra en Ptolemeus in hieroglyfen en het Grieks. Daardoor kon het geheim van de fameuze Rosettasteen worden ontrafeld en lag de kennis over de oude Egyptische beschaving voor het grijpen.

De Philae moet bij aankomst bij de komeet van de moedersonde worden weggeslingerd en landt op drie poten. Meteen wordt een harpoen afgevuurd om de lander te verankeren en te verhinderen dat hij ontsnapt aan de extreem lage graviteit van de komeet. De wetenschappelijke opdracht is de eigenschappen en samenstelling van het oppervlak en de ondergrond van de "staartster" in kaart te brengen.

Kometen moeten meer leren over het ontstaan van ons zonnestelsel en aldus over het ontstaan van leven op onze planeet. Begin januari was de Amerikaanse sonde Stardust de eerste om stof van een komeet te verzamelen. Het tuig keert met de voor wetenschappers uiterst waardevolle buit naar de Aarde terug.