Eerste exoplaneet met zuurstof en koolstof ontdekt

De Hubble ruimtetelescoop heeft voor het eerst een planeet buiten ons zonnestelsel (exoplaneet) ontdekt die een atmosfeer heeft met zuurstof en koolstof, zo hebben de betrokken vorsers bekendgemaakt.

Belga

Een ploeg rond Alfred Vidal-Majar van het Parijse Instituut voor Astrofysica stootte met de Hubble op planeet HD 209458b die de meer welluidende naam Osiris heeft gekregen. Het hemellichaam, een gasgigant, bevindt zich op 150 lichtjaar van ons en draait op zeven miljoen km afstand rond een ster die op onze Zon gelijkt.

De vorsers ontdekten dat de atmosfeer van Osiris zuurstof en koolstof bevat.

Vidal-Majar is evenwel niet verrast zuurstof in de atmosfeer van Osiris te hebben ontdekt. Ook de atmosfeer van "onze" gasgiganten Jupiter en Saturnus bevatten zuurstof.

Wel is de vorser verwonderd dat er koolstof- en zuurstofatomen in de hogere lagen van de atmosfeer van een exoplaneet voorkomen. Op Saturnus of Jupiter bevinden zij zich in combinatie met methaan of water in de lagere lagen van de atmosfeer.

Osiris verliest snel koolstof en zuurstof. De atomen worden met een snelheid van 35.000 km per uur uitgespuwd, wat tot speculaties leidt dat ook zwaardere atomen, zoals ijzer, naar de hogere lagen van de atmosfeer worden "geblazen".

De vondst is in ieder geval veelbelovend in de zoektocht naar exoplaneten en buitenaards leven. De mogelijkheid is aangetoond de scheikundige samenstelling van nabije exoplaneten te kunnen meten. Mogelijk duikt er een planeet op met condities die leven toelaten.