Mars Express vindt water op Mars

De Europese sonde Mars Express heeft water in de vorm van ijs gevonden op de zuidpool van de Rode Planeet, zo heeft het Europese ruimtevaartbureau ESA vrijdag op een persconferentie in het vluchtleidingscentrum in Darmstadt bekendgemaakt.

Belga

"Wij hebben op de zuidpool van Mars water in de vorm van ijs geïdentificeerd", zei Vittorio Formisano, één van de missieverantwoordelijken van de Mars Express die in de Kerstnacht in een baan rond de Rode Planeet is gekomen.

ESA presenteerde op de persconferentie de eerste resultaten van de missie die ook al een spectaculaire stereoscopische foto van een Marscanyon opleverde.

"Ik had niet verwacht - juist een maand na het in een baan rond Mars komen - zoveel gelukkige wetenschappers bijeen te kunnen garen om hun eerste resultaten voor te stellen", zo zegt wetenschappelijk directeur David Southwood op de persconferentie van ESA.

Via het OMEGA-instrument stootten vorsers bij het onderzoek van de zuidelijke pool op de aanwezigheid van ijswater en bevoren koolstofdioxide. Het betreft oppervlaktewater, bij dag en is slechts bedekt door bevroren koolstof", aldus de Franse vorser Jean-Loup Bertaux.

Hoeveel er van dat ijs is gevonden, is nog niet geweten. Ook nog onbekend is of dit ijs permanent is, dan wel verdampt tijdens de zomer en weer condenseert tijdens de zomer. "Het is het einde van de zomer. Het feit dat het zich nog op de zuidelijke pool bevindt neigt ertoe aan te tonen dat het permanent ijs is", voegde Bertaux eraan toe.

De vondst werd bevestigd door de hoge resolutiespectrometer PFS die over een nooit-geziene accuratesse beschikt. De eerste data van dit instrument tonen ook aan dat de verdeling van koolstofdioxide verschilt in het noordelijk en zuidelijk halfrond van onze zusterplaneet.

Vorsers vermoedden al dertig jaar dat er water in de vorm van ijs op de Rode Planeet is. Totnogtoe waren daarvan enkel indirecte aanwijzingen, in het bijzonder via de Amerikaanse sonde Mars Odyssey.

Tevens stelden Europese wetenschappers sporen vast van erosie door water.

Anderzijds bleek ook het MaRS-instrument, waarmee de Koninklijke Belgische Sterrenwacht mede onderzoek doet, te werken zoals het hoort. Het Aspera-instrument leerde reeds meer over de mogelijke gevolgen van erosie door de zonnewind. De Spicam-spectrometer, mede op punt gesteld door het Belgisch Instituut voor Ruimte-Aëronomie, ontdekte bij wijze van primeur dat er meer waterdamp in de Martiaanse atmosfeer is op plaatsen waar er minder ozon is.

Orlando Figueroa, directeur van het Mars-project bij NASA, vindt dat de ESA niets nieuws ontdekt heeft. "Onze Oddysey, die sinds 2001 rond Mars draait, heeft rond de noord- en zuidpool enorme hoeveelheden bevroren water gevonden. We waren verrast dat er zoveel was en zo dicht tegen het oppervlak. Maar dat is dus niets nieuws, al zijn we blij dat hun satelliet ook kan registreren wààr het water zich bevindt."