Vernieuwd testcentrum van Ford zoekt 22 piloten

LOMMEL -

De testbaan van Ford in Lommel heeft een nieuwe asfaltlaag. De testritten op het circuit worden op 6 september weer aangevat. Het snelheidsovaal van 4,2 kilometer werd in gebruik genomen in 1965. Ford investeerde ruim 280 miljoen frank in het nieuwe wegdek, maar het ovaal kan er dan ook weer 20 jaar tegen. Het testcentrum in Lommel is het enige van Ford in Europa, dat van Volvo in Zweden niet meegeteld. «De werken zijn zeer vlot verlopen,» vertelt rijtest-verantwoordelijke Yves Smolders. «Momenteel moeten we nog wat afwerken en de selectieprocedure voor kandidaat-piloten starten. Dit laatste is geen sinecure. Velen zien het onterecht als dé droomjob.»

BR>

Wie wil er niet eens met de nieuwste modellen van Ford - of met prototypes waar nog nooit iemand mee heeft gereden - tegen 240 kilometer per uur rondjes scheuren op een snelheidsovaal? Je moet natuurlijk een rijbewijs kunnen voorleggen en niet te veel gedronken hebben. Maar geen rijkswacht op de pechstrook en je kan gerust wat zigzaggen. Een fulltime job bovendien. In Lommel kunnen er 22 nieuwe autopiloten met testrijden aan de bak komen.

«Sta me toe dat foutieve beeld voor eens en altijd uit de wereld te helpen,» reageert Yves Smolders van de

Lommel Proving Ground

. «Wij hebben momenteel zo'n 180 testpiloten in huis en die kunnen je allemaal verzekeren dat de discipline en de veiligheid hier veel meer gerespecteerd moeten worden dan op de openbare weg. Bovendien is een rijbewijs niet voldoende, wat technische bagage is een noodzaak. Testpiloten moeten ook een wagencontrole doen inzake veiligheid.»

De mannen -er zijn geen vrouwelijke testpiloten in Lommel- zitten zo'n zes uur per dag achter het stuur van een Ford. Lommel Proving Ground is immers geen commerciële testbaan, maar aan de autoconstructeur gebonden. Alleen Ford dus, op die ene Jaguar niet te na gesproken.

Smolders heeft een verklaring voor het feit dat er geen vrouwen werken. «Onze chauffeurs werken in drie shiften. Tot de opheffing van het verbod op nachtarbeid voor vrouwen, was het niet mogelijk vrouwen in dienst te nemen. Daar kan nu weliswaar verandering in komen.» In de vacature maakt Ford immers geen gewag van een geslachtsvoorkeur. Smolders: «Ford staat er immers om bekend veel aandacht te schenken aan de opinie van vrouwen. En dat spreekt voor zich als je weet hoeveel vrouwelijke klanten we hebben.»

Na een interne opleiding krijgen de kandidaat-piloten nog een snelheidstraining in Francorchamps. «Bovendien liggen de gezondheidseisen zeer hoog. Het testrijden mag immers geen routine worden. Het vereist elke minuut honderd procent concentratie.»

Luchtballon

En dan is er, misschien meer nog dan in andere bedrijven, de interne keuken die strikt geheim gehouden moet worden. «Discretie geldt in elke bedrijf,» sust Smolders. Maar zo denken externe pottenkijkers er misschien niet over. «Vroeger hadden we er wel eens last van. Nu is alles beveiligd en afgeschermd. Ooit heeft er iemand zich 's nachts ingegraven langs het circuit om 's anderendaags het prototype van de Sierra te kunnen fotograferen. Dat kan nu niet meer.» En als er een hete-luchtballon net iets te traag over het circuit vliegt, wordt de piloten van de prototypes gevraagd te stoppen en een afdekzeil over de wagen te trekken.»