De snelste man in de F1

HASSELT -

Als Bernard Ecclestone een Amerikaan was, zou zijn leven al vijf keer verfilmd zijn.

From zero to hero

, de ultieme

American dream

. Geboren als zoontje van een binnenschipper, verdiende hij zijn eerste

pennies

met tweedehands auto's. Op zijn 68ste is hij 1 miljard dollar waard en goed op weg naar de top tien van de rijkste Britten. Allemaal omdat in het woelige water van de Formule 1 geen andere haai zo scherpe tanden heeft als

Big Bernie

. En - het moet gezegd - omdat hij als eerste brood zag in de TV-rechten van wat toen nog een vrij obscure autosportcompetitie was.

Marc CORNELISSEN

BR>

Er hangen veel vraagtekens rond Bernie Ecclestone, maar de man zelf houdt die waas van mysteries graag in stand.

First get rich, then get legal

, gaf hij ooit weg als advies. Eerst rijk worden, dan legaal. Hoe de kleine Brit - amper 1,58 meter groot - zelf een startkapitaal vergaarde om zich in de F1 binnen te werken, blijft een raadsel. Ietwat geamuseerd doet hij geen enkele moeite om komaf te maken met het gerucht alszou hij het brein zijn achter Engelands grootste treinroof. Niets is bewezen en wellicht is het verhaal totaal uit de lucht gegrepen, maar Ecclestone geniet van de geruchten.

Feit is dat Charles Bernard Ecclestone 68 jaar geleden ter wereld kwam in een buitenbuurt van Londen. Zijn vader zat in de scheepvaart, maar zelf ging Bernard chemie studeren. Daarna versjacherde hij tweedehands auto's. Met succes, want enkele jaren later sleepte hij Engelands tweede grootste dealership van motorfietsen in de wacht en toen ook dat lukte, stapte hij over op onroerend goed.

Met die (of andere?) centen trok hij naar de race-circuits. Als piloot was hij geen uitzonderlijk talent en na nog maar eens een ongeluk hing hij zijn helm aan de haak. Hij werd teambaas van Connaught, maar hield in 1958 de F1 voor bekeken toen zijn landgenoot Stuart Lewis-Evans verongelukte in de GP van Marokko.

Later keerde hij terug als teambaas van Brabham en de trein vertrokken. Binnen de kortste keren werd hij voorzitter van de FOCA (de vereniging van F1-teams) en eigende hij zich de TV-rechten toe. Na een woelige periode kreeg hij de oppositie onder de knoet en loodste hij Max Mosley - zijn vriend en advocaat - naar de voorzitterstoel van de FIA (de internationale autosportfederatie).

Diamanten ring

Vandaag zit Ecclestone stevig in het zadel. Via een web van organisaties controleert hij alle commerciële en promotionele aspecten van de F1. De basis voor zijn kapitaal zijn de TV-rechten, waarvan de waarde steeg met factor 30. De gigantische opbrengsten gaan voor een deel naar de teams, voor een deel naar (de vrouw van) Ecclestone. In 1997 had de F1 een geschatte omzet van 80 miljard frank. Datzelfde jaar betaalden

Big Bernie

en zijn vrouw Slavica 1,6 miljard frank aan belastingen, wat overeenkomt met een inkomen van 4 miljard frank. Hun vermogen werd toen geschat op 16,5 miljard frank. Trouwens: in 1996 werd Slavica (afkomstig uit ex-Joegoslavië, gewezen Armani-model, dertig jaar jonger en dertig centimeter groter dan haar wederhelft) het slachtoffer van een overval. Twee straatdieven namen genoegen met haar diamanten ring, waarvan de waarde 3,9 miljoen frank bedroeg.

Bernie's grootste slag moet nog komen. Al enkele jaren wil hij zijn winkel op de beurzen van Londen en New York brengen. Momenteel ligt de Europese Commissie (Ecclestone en Van Miert zijn niet de beste kameraden) nog dwars, maar als die beursgang er komt, zou hij volgens de Times de zesde rijkste Brit worden, met een vermogen van 90 miljard. En nog ziet Bernie rek in zijn inkomen, want hij wil zijn nieuwste dada - de digitale televisie - introduceren in het voetbal en het tennis.

Zoals Damon Hill zei: Bernie Ecclestone is de snelste man in de F1.

Volgende week: Paul Allen