«Twee wedstrijden tegelijk»

Van onze verslaggever ter plaatse

Marc CORNELISSEN

BR>

JYVASKYLA -

Vreemd land is dit. Er zijn 5,1 miljoen Finnen. Ze hebben 1,5 miljoen sauna's, 188.000 meren en twee wereldkampioenen in de autosport: Hakkinen en Makinen. Vandaag ontmoeten ze elkaar, want voor het eerst valt de Rally van Finland in een gaatje in Hakkinens agenda. De kans is groot dat de F1-rijder meteen aan het feest mag, want zijn landgenoten Marcus Gronholm en Juha Kankkunen geven de toon aan, terwijl ook Tommi Makinen meedoet voor de zege. Alleen Richard Burns kan het Finse onderonsje verstoren.

Zelfs de koelste Fin spreekt vol vuur over de zomer in Finland. Met recht, want de landschappen zijn als in de films. De hoge, smalle dennen werpen lange schaduwen op de glinsterende meren. De rallypiloten zien vooral die bomen, waartussen brede, onverharde wegen van aangestampte aarde liggen. Vrij duidelijk waar de Finnen leren rallyrijden.

Bijzonder snelle wegen zijn het. De organisatie bestelde voor de aardigheid een

speedgun

, om eens te zien wie de hoogste topsnelheid haalde. Richard Burns liet 190 km/u optekenen. Freddy Loix was vierde met 188.

Freddy Loix reed opnieuw aan bijna 180 km/u toen hij de daver op het lijf kreeg. Een lange rechtse bocht klapte een beetje dicht, Loix miste de goeie lijn en raakte langs de weg. «We zaten op het gras, de bomen stonden gelukkig ver genoeg weg. Maar toen ik de Mitsubishi terug op de baan kreeg, zat ik natuurlijk nog langs de goeie lijn voor de volgende bocht. Weer eraf, aan de andere kant nu. Het duurde honderden meters eer we weer in het ritme zaten. Ik voelde de tijd wegglijden, maar al bij al ben ik blij dat we nog in de wedstrijd zitten.»

Voor de rest was Loix best tevreden, ook al spreekt een zestiende plaats niet echt tot de verbeelding. «Mijn doel was niet meer dan een seconde per kilometer te verliezen op Makinen en dat is ongeveer gelukt. Meestal schommelde het verschil rond de 1"1 of 1"2. Zaterdag moet het beter gaan, want dan komen we op het parcours dat ik ken van mijn deelname in 1997.»

Co Sven Smeets bevestigde de vooruitgang. «In Nieuw-Zeeland moesten we twee - in het begin zelfs drie - seconden toegeven. Daar hebben we er één afgeknabbeld, puur dankzij de twee testdagen die we kregen. Voor Australië en China zijn nog 3,5 testdagen gepland. Daarmee moet ons probleem op onverhard de wereld uit zijn. We leren constant bij. Er zijn veel dingen die we anders moeten doen dan met de Corolla van vorig jaar.»

Stofzuigen

De strijd onder de fabrieksrijders werd scherp samengevat door de Fransman François Delecour, die achter het stuur zijn beste dagen wellicht gehad heeft, maar verbaal nog steeds bij de beteren hoort. «Hier worden twee rally's gereden: een voor de piloten die het parcours helemaal uit het hoofd kennen, en één voor de anderen.»

De enige uitzondering is de Brit Richard Burns, nog maar aan zijn tweede deelname in Finland toe en al sneller dan teammaat Kankkunen. In de laatste proef liet de Engelsman slim wat gas los, zodat hij vandaag niet als leider de piste op moet. Dat is immers een nadeel, mocht WK-leider Tommi Makinen ondervinden: zesde, op achttien seconden. «Wacht maar, niets is verloren.»

De man die vandaag als eerste start, en dus de losrollende steentjes mag

stofzuigen

, is de Fin Marcus Gronholm (Peugeot). Zijn wapenfeit van de dag was een besttijd op KP6. «Bijna drie seconden sneller dan Kankkunen en dat op de weg die naar zijn huis leidt,» glunderde hij. De Rally van Finland eindigt zondag.