Werkt geest van Azië ook in Brugge?

OOSTENDE -

De Rode Duivels hebben de laatste rechte lijn naar EURO 2000 ingezet. Na een voorbereiding van amper twee dagen neemt de nationale ploeg het vanavond in Brugge op tegen Finland.

Wim Vos

BR>Om de Finse muur te slopen, rekent Leekens enigszins verrassend op de jongens die hem ruim twee maanden geleden doorheen de oefenstage in Azië hielpen. Toen heette het nog dat dit - door het grote aantal afzeggingen - geen 'representatieve ploeg' was. Vandaag vormen diezelfde spelers de basis voor de definitieve selectie voor EURO 2000. «Hun groepsgeest en verantwoordelijkheidszin hebben de doorslag gegeven», verklaarde de bondscoach zijn keuze. En hoe groot Leekens' vertrouwen in de Azië-kern is, blijkt uit de basiself waarmee hij vanavond tegen Finland uitpakt: een ploeg zonder Baseggio, Strupar en de broers Mpenza maar met Hendrikx, Vanderhaeghe, Hoefkens, Cavens en zelfs de bij Brugge op de bank verzeilde De Brul. Enkel Verheyen en Tanghe moeten plaats ruimen voor Wilmots en Walem, toevallig ook de enige twee 'buitenlanders' in de ploeg. Maar op de vraag waarom Vande Walle in doel de voorrang krijgt op De Vlieger, kende Leekens wederom maar één antwoord: «Azië».

En toch. Brugge is Azië niet. Ook de bondscoach moet zich de vraag stellen hoe zijn zo geroemde Azië-kern zal presteren in de eerste interland op eigen bodem sinds maart. In Japan en Korea konden de Rode Duivels maximaal profiteren van de lage sportieve verwachtingen. Het o zo kritische Belgische publiek bevond zich duizenden kilometers ver weg. In Brugge zullen die Aziatische rust en sereniteit ver te zoeken zijn, zullen Leekens en co opnieuw geconfronteerd worden met het publiek dat nauwelijks vijf maanden geleden de eigen Belgische ploeg genadeloos uitfloot.

Het is niet de enige reden waarom Leekens ongetwijfeld een spannende avond wacht. Eerder deze week verklaarde de bondscoach ronduit dat de periode van experimenteren voorbij is, dat de huidige kern de basis vormt voor EURO 2000. Wil de kern dit vertrouwen waarmaken dan is een goede prestatie tegen een middelmatige tegenstander als Finland een absolute must. Zeker in een jaar waarin de Rode Duivels nog wedstrijden tegen hoger aangeschreven tegenstrevers als Nederland, Marokko, Engeland en Italië tegemoetzien.