'Fraulein Forehand' stopt

HASSELT -

Steffi Graf, zonder twijfel de grootste tenniskampioene uit de geschiedenis, stopt. Het nieuws hing al een tijdje in de lucht, maar omdat het niveau van haar prestaties nog zo buitengewoon was, schoof Steffi de beslissing voor zich uit. Ze was graag aan het eind van de maand nog aan het net verschenen in de US Open. Want ze resideert in de States en geniet er hoog aanzien. Maar een nieuwe blessure heeft haar plannen gedwarsboomd.

Gaston TUCH

BR>Gisteren maakte Graf in Heidelberg bekend dat ze het voor bekeken houdt. Steffi is in juni dertig geworden. Haar palmares is ongeëvenaard, haar afscheid is een zware slag voor de tenniswereld.

Steffi Graf liet niemand onberoerd. Ze straalde klasse en stijl uit, haar bewegingen waren gracieus, ze beheerste het spel tot in de puntjes. Ondanks haar hoge graad van superioriteit keek ze nooit op haar tegenstanders neer. Het respect was wederzijds! Slechts bij hoge uitzondering toonde ze enige emotie. Dan maakte ze een vuist. Ten teken dat ze haar werk goed had gedaan.

Of Graf met volle teugen van haar sport genoot, was nooit duidelijk. Daarvoor was ze te zeer geconcentreerd. Het was ook altijd raden naar haar gevoelens. Zelden uitgelaten zoals je van een jonge vrouw mag verwachten. Ze leek altijd wat weemoedig, alsof ze treurde omdat haar jeugdjaren door het tennis waren verprutst.

Graf stond erom bekend een echte dame te zijn. Ook in heel moeilijke omstandigheden. Zoals in de periode toen haar vader wegens belastingsfraude werd opgesloten en ze daarmee om de haverklap werd geconfronteerd.

Haar beste jaar was ongetwijfeld 1988, toen ze de vier Grand Slams won en als toemaatje ook nog de olympische titel. In 1989, 1993 en 1995 won ze drie van de vier Grand Slams. Ze was nummer 1 van de wereld gedurend 377 weken, waarvan - tussen augustus '87 en maart '91 - eventjes 186 weken na elkaar.

Einde

Alhoewel Graf in haar loopbaan ruim 1 miljard aan prijzengeld verdiende en dus steenrijk is, bracht ze de voorbije jaren de bijna bovenmenselijke moed op om na een waslijst zware blessures telkens terug naar de top te vechten. Zo won ze dit jaar na een lange periode van inactiviteit op Roland Garros tegen Hingis en bereikte ze op Wimbledon de finale, die ze verloor tegen Davenport. Zowel in Parijs als Londen kondigde Graf haar afscheid aan van het zware werk. Ze had alles bereikt wat ze wilde en voortaan zou ze nog wat kleinere tornooitjes spelen. Puur voor de fun. Maar vorige week in San Diego herriep ze die beslissing als voorbarig en drukte ze de wens uit nog een tijdje op topniveau te willen presteren. Eén dag later kwetste ze zich aan de achillespees. Zo ernstig dat ze na wijs beraad besloot om niet meer aan te dringen.

Graf beeindigt haar carrière in schoonheid: als nummer 3 op de wereldranglijst. Ze maakte schoon schip met de generatie Everts-Navratilova, domineerde over de generatie Seles-Sanchez-Novotna en eindigt op het ogenblik dat ze nog niet moet onderdoen voor tieners als Hingis, Williams, Dokic. In totaal won ze 107 WTA-titels, waarvan 22 in een Grand Slam.

Zonder de

Fraulein

zal de US Open, die eind augustus in New York van start gaat, 'anders' zijn.