Koningin van het vrouwentennis stopt ermee

Martina Navratilova, Monica Seles en Martina Hingis mochten zich tijdens haar loopbaan 's werelds beste noemen. Toch beheerste geen van drieën het vrouwentennis zoals Steffi Graf. De Duitse overleefde alle drie de concurrentes en hun bijbehorende generaties. Vooral het blessureleed is haar te veel geworden, de koningin houdt het na zeventien jaar proftennis voor gezien. Graf maakte haar afscheid vrijdag bekend. Aanvankelijk had ze bij de US Open in september haar 54e en laatste Grand Slam-toernooi willen spelen. Een spierblessure, deze maand opgelopen in San Diego, dwingt haar een einde aan haar loopbaan te maken. "Ik moet stoppen, maar ik heb alles bereikt wat ik wilde."

Belga

BR>Graf, op 14 juni 1969 in het gehucht Bruhl geboren, hield voor het eerst op 4-jarige leeftijd een racket in handen. Onder de hoede van vader Peter groeide ze al gauw uit tot een kampioene. Andere jeugd werd van de baan geveegd, zodat Steffi al op 18 oktober 1982 besloot prof te worden. Ze was toen 13 jaar en vier maanden.

Anderhalf jaar later won Graf in Los Angeles olympisch goud. Tennis was toen nog een demonstratiesport, maar de naam Graf was gevestigd. De Duitse brak definitief door in 1985, toen ze de halve finale haalde tijdens de US Open. Een jaar later won ze al acht enkel- en vijf dubbeltitels. In totaal won ze er 107 (enkel) plus elf (dubbel).

Graf stormde in 1985 de toptien binnen en werd op 17 augustus 1987 nummer een, een positie die ze liefst 377 weken zou bekleden, nog steeds een record in het vrouwentennis. In 1987 won ze haar eerste Grand-Slamtoernooi, Roland Garros, en haalde ze de finale op Wimbledon en de US Open.

Een jaar later haalde Graf, inmiddels Fraulein Forehand genoemd wegens haar verwoestende forehand, helemaal een kunststukje uit. Ze schreef alle vier de Grand Slams op haar naam, iets wat eerder alleen door Margaret Court in 1970 was gepresteerd. In Seoul pakte ze weer olympisch goud. In die jaren vocht ze legendarische duels uit met de oude koninginnen Navratilova en Chris Evert. Ze verwees de twee al gauw naar hun pensioen. Monica Seles, en in mindere mate Arantxa Sanchez en Gabriela Sabatini meldden zich vervolgens aan de top. Ook zij verzamelden titels, maar niet zo veel als Graf, die 22 Grand-Slamzeges pakte. Alleen Margaret Court won er meer (24). Seles leek haar even op te volgen, maar werd door een 'Graf-fan' langdurig uitgeschakeld. Hij stak tijdens de rust van een partij een mes in haar rug.

Met de komst van weer een nieuwe generatie 'young angry women', zoals Martina Hingis en de zusjes Williams, ondervond Graf voor het eerst grote tegenslag. Niet zozeer van de jonge speelsters. Ze raakte geblesseerd en vader Peter werd veroordeeld voor belastingfraude. Ook Steffi zelf werd verdacht en moest ettelijke miljoenen van haar totaal van 21,5 miljoen dollar aan prijzengeld inleveren. Op Roland Garros 1997 kwam het dieptepunt met een flinke knieblessure. Graf was acht maanden uit de roulatie en maakte een vrije val op de ranglijst. Ze gaf niet op. Nog eenmaal vocht ze zich terug en won dit jaar zowaar Roland Garros. In de finale overklaste ze Hingis. Op Wimbledon herhaalde ze die stunt bijna. Lindsay Davenport was haar in de finale net de baas. In stijl had Graf haar loopbaan bij de US Open willen beëindigen. Een blessure ontnam haar deze mogelijkheid. De kwetsuren bleken uiteindelijk haar grootste tegenstander.

Overzicht carrière Steffi Graf Steffi Graf heeft aangekondigd haar carrière met onmiddellijke ingang te beëindigen. Een overzicht van de loopbaan van de Duitse toptennister: Geboren: 14 juni 1969. Geboorteplaats: Bruhl, Duitsland. Woonplaats: Heidelberg, Duitsland; Boca Raton, Verenigde Staten. Prof sinds 18 oktober 1982. WTA Tour toernooizeges: 107 (inclusief Olympische Spelen 1984, 1988). Grand Slam zeges: 22. Australian Open 1988, 1989, 1990, 1994. Franse Open 1987, 1988, 1993, 1995, 1996, 1999. Wimbledon 1988, 1989, 1991, 1992, 1993, 1995, 1996. US Open 1988, 1989, 1993, 1995, 1996. Grand Slam finales: 31. Nummer een: 377 weken (record). Aantal partijen: meer dan 1000. Prijzengeld: ruim 21,5 miljoen dollar.