Irvine mag winnen van Salo en wordt leider in het WK

HOCKENHEIM -

Derde zege van het seizoen, met acht punten voorsprong leider in het WK. Eddie Irvine haalde voor de tweede keer op acht dagen maximaal profijt uit het falen van McLaren. Het

rode leger

in de tribunes van de Hockenheimring raakte ook zonder idool Schumacher in vervoering; Irvine zelf niet. «Deze keer wordt er niet gefeest, want er is niets te vieren. De overwinning viel me in de schoot. Dit was de race van Mika Salo, hij was de

star

, hij krijgt mijn trofee.»

BR>

Mika Salo was inderdaag de vedette van de Grote Prijs van Duitsland. Met de initialen en het startnummer van Michael Schumacher raakt de vervanger van Schumacher razendsnel gewoon aan de Ferrari. In de kwalificatiesessie op zaterdag klopte hij kopman Irvine, die eerst van de baan ging, dan zijn afstelling in de verkeerde richting veranderde en uiteindelijk vrede moest nemen met de vijfde startpositie. De pole ging voor de achtste keer dit seizoen naar Mika Hakkinen, die naast zich de Jordan van Frentzen kreeg.

Het verwachte Mercedes-feestje kwam er niet. Mika Hakkinen zag zich bij het tanken afgeremd door een falend pompsysteem. De wereldkampioen had dat oponthoud nog kunnen goedmaken, maar een klapband maakte een spectaculair einde aan zijn race. Hakkinen: «Ik ben ongedeerd, maar dit wil niemand meemaken aan 340 km/u.» Mysterieus: ook bij Coulthard kwam zaterdag de rubberlaag los van de band, ook bij hem linksachter, net na het verlaten van de pits. Bridgestone zond de bewuste banden voor onderzoek naar Japan.

De andere McLaren, die van Coulthard, zakte al vroeg naar de achtergrond. In ronde tien viel hij Mika Salo aan voor de tweede plaats. De Schot verloor zijn voorvleugel en was behoorlijk pissig. «Mika remde heel vroeg, ik wou niet aanvallen, maar moest mij erlangs zetten om hem te ontwijken. Ook een manier om iemand kwijt te raken.» De inhaalrace van Coulthard werd gestuit door een

stop-and-go-

straf, omdat hij in duel met Panis een chicane oversloeg.

Vakwerk

Salo trok zich de sneer van Coulthard niet aan. Hij kon de McLaren rondenlang achter zich houden en kwam op kop toen Hakkinen ging tanken. «De eerste keer in de F1 dat ik aan de pitmuur het P1-bord kreeg. Een ronde later liet ik Irvine voorbij.»

De Ferrari-rijders reden probleemloos naar de zege. Al moest Salo zijn kopman tot spoed aanmanen. «Frentzen kwam terug en Eddie bleef maar wat

cruisen

. Ik deed hem via de radio iets rapper gaan.»

Irvine: «De hele race door had ik problemen met de temperatuur. Als ik voluit aanviel, ging het lampje aan. Daarom kon ik alleen maar afwachten. Ik heb de overwinning niet gepakt, de overwinning kwam naar mij. Vooral dank zij Mika. Ik zag hoe hij rondenlang Coulthard afhield. Dat was vakwerk.»

Salo bleef bescheiden na het beste resultaat uit zijn carrière. «Vergeleken met de kleine teams waarvoor ik vroeger reed, is Ferrari een andere planeet. Het is precies zoals Schumacher me zei: je moet gewoon met de auto rijden, al de rest - tactiek en zo - doet het team.»