Lunar Prospector neergestort op maan

Belga

BR>De Amerikaanse satelliet Lunar Prospector is zaterdag, zoals gepland, neergestort op de maan. Dit heeft een woordvoerder van het Amerikaanse ruimtevaartbureau NASA meegedeeld. Bij de inslag verrichte metingen moeten uitsluitsel geven over de aanwezigheid van ijs op de maan.

Aan boord van de sonde is as van de vermaarde Amerikaanse geoloog Gene Shoemaker, die als eerste mens ter wereld op de maan zijn laatste rustplaats vindt.

Mede dankzij Shoemaker ontdekten wetenschappers in de jaren zestig dat de reusachtige Barringer Meteor Krater in het Amerikaanse Arizona is ontstaan door de inslag van een meteoriet. Samen met zijn vrouw Carolyn speelde hij een belangrijke rol in de ontwikkeling van de astrofysica, de wetenschap die zich bezighoudt met de natuurlijke gesteldheid van hemellichamen.

Gefascineerd door de maan wilde hij graag zelf astronaut worden. Hij werd echter om medische redenen afgekeurd. Wel trainde Shoemaker, onder meer bij de Meteor Krater, de Apollo-astronauten in astrofysica. Hij leerde hen op de maan zoeken naar geologisch materiaal.

In 1993 werd de Amerikaan wereldberoemd toen hij samen met zijn vrouw en collega David Levy een komeet ontdekte, die de Shoemaker-Levy 9 ging heten. De komeet sloeg enkele maanden later te pletter op de planeet Jupiter.

De Lunar Prospector werd vorig jaar in een baan om de maan gebracht om informatie over het hemellichaam op te doen. De resultaten wekken de indruk dat zich ijs op de polen van de maan bevindt.

Om dit te testen verzonnen onderzoekers een rigoureuze methode: de Prospector wordt met gigantische snelheid op een vermoedelijke ijslaag afgestuurd. Bij de klap zou een kleine 20 liter aan water en stoom opspuiten. Dat wil zeggen, als alles goed gaat.

De kans dat het onderzoek slaagt is klein. Medewerker David Goldstein spreekt van 10 procent. Het wordt bijzonder moeilijk om de Prospector op de goede plaats te laten crashen. De NASA kon zaterdag nog niet zeggen op de sonde op de goede plek is neergekomen. Als dat is gelukt, moet het beetje opspuitend water ook nog worden waargenomen. Zelfs voor de ultragevoelige Hubble-telescoop geen gemakkelijke opgave, bekende Goldstein aan The Independent on Sunday. ,,Maar als het lukt, hebben de meest waardevolle grond te pakken die er is.''

Niettemin stelde Nasa-woordvoerder David Morse dat "LP" op de goede plek is terechtgekomen (de beoogde krater)". Maar opdwarrelend stof (of stoffen of water) is alsnog niet waargenomen. Het zal misschien uren of zelfs dagen duren vooraleer kan worden vastgesteld of de inslag zoiets heeft teweeggebracht.

Het is niet de eerste keer dat de NASA de maan torpedeert. Na terugkeer van de zes maanreizen die de NASA organiseerde, schoten de astronauten hun maanlandingsshuttle af op het hemellichaam voor geologisch 'onderzoek'.