Belangrijke stap vooruit in strijd tegen slaapziekte

Het laboratorium voor moleculaire parasitologie van het Instituut voor Moleculaire Geneeskunde (IBMM) van de ULB - campus Charleroi heeft vrijdag een belangrijke doorbraak gemeld in de strijd tegen de slaapziekte.

Belga

Vorsers onder leiding van professor Etienne Pays (laureaat van de Francquiprijs) hebben het mechanisme ontcijferd waarmee trypanosomen, de veroorzakers van onder meer de slaapziekte, de natuurlijke afweerstoffen in het menselijk lichaam kunnen verschalken. De ontdekking zou de weg openen voor het ontwikkelen van nieuwe behandelingen.

Trypanosomen zijn eencellige parasieten die bij mens en dier een reeks tropische ziekten zoals slaapziekte verwekken. De ziekte wordt overgedragen door de tse-tse-vlieg en is in sommige Afrikaanse streken een ware plaag die tientallen miljoenen mensen en een veelvoud van de veestapel treft. Voor de mens is de ziekte dodelijk indien niet tijdig behandeld. De dierlijke variant is er de oorzaak van dat de Afrikaanse veeteelt amper 20 procent van haar potentieel rendement haalt.

Het IBMM bestudeert al ruim 20 jaar deze problematiek en meer in het bijzonder de mechanismen waarmee de parasieten bestendig de receptoren op hun celwand wijzigen om te ontsnappen aan de antilichamen in het menselijke bloed. Onlangs slaagden de vorsers erin het eiwit te ontcijferen dat aan de basis ligt van dit mechanisme. Het zogenoemde SRA-proteine blokkeert in het menselijk bloed een apolipoproteine, de natuurlijke afweerstof waarover de mens, maar niet het dier beschikt.

Volgens de onderzoekers opent hun ontdekking mogelijkheden voor het ontwikkelen van een nieuwe behandelingen voor mens en dier.