Kometensonde Rosetta heeft nieuw doel

De Europese sonde Rosetta heeft een nieuw objectief, de komeet Churyumov-Gerasimenko, zo heeft projectwetenschapper Gerhard Schwem bekendgemaakt. De vorsers dienden een nieuwe komeet uit te kiezen omdat de Rosetta niet op tijd naar de komeet Wirtanen kon vertrekken.

Belga

Een klassieke Ariane-5 diende in de laatste drie weken van januari met de Rosetta te vertrekken, zodat de sonde haar rendez-vous met de komeet Wirtanen niet zou missen. Doch na een ongeluk in december met een opgewaardeerde Ariane-5 moet de Europese superraket nog steeds aan de grond blijven.

De vorsers zochten bijgevolg een nieuw objectief dat ze vonden in de komeet Churyumov-Gerasimenko, die bij "intimi" onder de koosnaam Churry bekend is. De lancering op de basis Kourou in Frans-Guayna vindt waarschijnlijk eind februari 2004 plaats, met aankomst in 2014. Het Europese ruimtevaartbureau ESA besliste dat de sonde hoe dan ook voor midden 2005 moet vertrekken, en er zijn nog twee alternatieven.

Zelfs de komeet Wirtanen is volgens Schwem nog mogelijk. Maar dan dient de lancering met een nog meer opgewaardeerde Ariane-5 te gebeuren of een Russische Proton.

Rosetta is de eerste kometenverkenner die een dochtersonde op de "staartster" zal laten landen. De vorsers vlooien nog uit of Rosetta tijdens de reis ook twee asteroïden zou voorbijvliegen.

De aanvankelijke missie kostte reeds zowat een miljard euro.