Eerste verdampende exoplaneet gevonden

Een Europees-Amerikaans team van astronomen heeft voor het eerst buiten ons zonnestelsel een verdampende planeet ontdekt, zo heeft het Europese ruimtevaartbureau ESA meegedeeld.

Belga

Een team rond Alfred Vidal-Madjar van het Instituut voor Astrofysica van Parijs stootte met de Hubble Ruimtetelescoop op planeet HD 209458b die op slechts zeven miljoen km rond haar op de Zon lijkende ster draait. Dat is 21 keer dichter dan de afstand Aarde-Zon, zodat een baan slechts 3,5 dagen duurt.

Die moederster bevindt zich op nauwelijks 150 lichtjaar van ons. De nieuw gevonden exoplaneet heeft een diameter die 1,3 keer zo groot is als die van Jupiter, en heeft twee derde van de massa van "onze" reuzenplaneet. Haar ster is met een goede verrekijker waar te nemen in het sterrenbeeld Pegasus.

Bijzonder aan HD 209458b is de zodanige nabijheid tot de moederster - ESA maakt de vergelijking met een mot die door een vlam wordt aangetrokken - dat de hitte en de zogenaamde zonnewind ervoor zorgen dat er per seconde minstens 10.000 ton materie uit de waterstofhoudende atmosfeer van de planeet door de ruimte begint te reizen. De atmosfeer strekt zich over 200.000 km uit en de enveloppe van waterstof volgt de planeet zoals de staart van een komeet.

Uiteindelijk zal enkel de dichte kern van het hemellichaam overblijven.