De Formule 1 leeft weer

De F1 heeft zijn start niet gemist. De openingsrace in Melbourne was een chaotische opeenvolging van knotsgekke wendingen, die zelfs om vier uur ‘s ochtends (Belgische tijd) bleef boeien. Niet de nieuwe reglementen brachten zoveel sensatie. Nee, de race werd gekruid door aloude factoren als viriele duels, mislukte pitstops, domme rijdersfouten en tactische blunders. David Coulthard hield het hoofd koel, maakte geen enkel foutje en zette zijn matige elfde startplaats om in zijn dertiende zege.

ghouben

David Coulthard dus. 31 jaar en aan zijn 10de F1-seizoen begonnen. Sinds ‘96 won hij elk jaar minstens één Grand Prix, maar voor de rest is de Schot een haast even grijs figuur als zijn bolide geworden. Jarenlang overvleugeld door Mika Hakkinen, sinds vorig jaar ook door Kimi Raikkonen. Buiten Groot- Brittannië ziet niemand Coulthard nog wereldkampioen worden. Trouwens: hij roept dat tegenwoordig zelf ook niet meer uit.

Maar die Coulthard lapte het dus weer. De kwalificaties - nooit zijn sterkste punt geweest - verliepen desastreus. Elfde pas, nadat hij al in de eerste bocht te breed ging. “In de nieuwe formule heb je maar één ronde, er is geen ruimte meer voor een foutje.”

Maar in de race kwam de beste Coulthard weer boven: een ervaren racer, die in moeilijke omstandigheden de zaak onder controle houdt en tussendoor ook de intelligentere keuzes maakt. Zoals de beslissing om al na twee ronden een bandenwissel door te voeren.

“Al in de opwarmronde voelde ik dat de baan droger lag dan verwacht. Nog voor de start heb ik het team gezegd dat ze me snel terug zouden zien. Ik geef toe: ik geloofde er zelf niet erg in. Zonder de safety-cars had het er slecht uit gezien, maar ik wist ook dat we hier al vier jaar op rij een safety-car hebben gehad. Een berekende gok dus.We bleven een goeie tactiek aanhouden en de race draaide helemaal onze kant uit.”

Coulthard staat dus op kop in het klassement, maar valt er enige conclusie te trekken over de rest van het seizoen? “We moeten de nieuwe regels beter begrijpen en onze kwalificaties verbeteren, dat is duidelijk. Maar voor de rest geloof ik dat we Williams aankunnen, misschien zelfs Ferrari. Onze hoop is gevestigd op de nieuwe auto, die pas de vijfde of zesde race van het seizoen klaar zal zijn. Daarmee moeten we de kloof met Ferrari overbruggen. In afwachting proberen we punten te sprokkelen en een race als vandaag helpt ons natuurlijk goed vooruit. Het is alleszins bemoedigend. Af en toe laat Ferrari ook een steek vallen.Onder druk kunnen ze fouten maken. Zoals die drie stops voor Schumacher.”

Het McLaren-succes was compleet met de derde plaats van Kimi Raikkonen,die vertrokken was vanop de 15de startplaats. Eigenlijk vanuit de pits, want aan het eind van de opwarmronde draaide de Fin de pits in. Een nog gewaagdere gok dan die van Coulthard.

“Op weg naar de startgrid voelde ik dat slicks beter waren. Ik ben gaan wisselen en heb laten voltanken, zodat ik met één stop de finish kon halen. Een goeie beslissing.” Raikkonen verloor de zege toen hij te hard reed in de pitlane, maar zorgde wel voor hét standje van de race: hij sloeg een aanval van Schumacher meesterlijk af. Die bocht is te smal voor twee auto’s. Iemand moest inbinden en deze keer moest hij dat zijn. Ook al was hij een tikkeltje sneller.”