Oudste voetsporen uit paleolithicum gevonden

Wetenschappers hebben op de helling van een actieve vulkaan in Zuid-Italië gefossiliseerde voetsporen gevonden van tussen de 325.000 en 385.000 jaar oud. De bevindingen zijn gepubliceerd in het wetenschappelijke tijdschrift Nature.

jforier

Volgens de Italiaanse wetenschappers die de vondst deden zijn de voetsporen de oudste die ooit gevonden zijn van paleolitische mensen, voorgangers van de moderne mens. Critici zeggen echter dat de vondst weinig toevoegt aan wat we al weten over de menselijke evolutie. Ze zouden alleen het bewijs vormen van een tocht van drie mensen door woest terrein heel lang geleden.

Een van de sporen volgt het veiligste pad naar beneden op een steile helling ten noorden van Napels. Een ander spoor is op een moeilijk begaanbare plek ook voorzien van handafdrukken. Drie mensen hebben daar 350.000 jaar geleden een weg naar beneden gezocht op een manier zoals de moderne mens dat ook zou doen.

Wie de afdrukken achterliet is niet duidelijk. De onderzoekers denken aan een late Homo erectus of een Homo heidelbergensis, twee menselijke soorten die in het paleolithische tijdperk in Europa voorkwamen. De voetafdrukken zijn bijna twintig centimeter lang, wat aangeeft dat de makers ervan niet langer waren dan 1,50 meter waren.

De afdrukken zijn gezet in een afgekoeld vulkanisch mengsel van steen, as en gas, waardoor ze eruit zien als voetsporen in nat zand. Nadat ze werden gemaakt is de vulkaan opnieuw uitgebarsten, waardoor de sporen bewaard zijn gebleven onder een dikke laag as. "Het idee dat deze mensen vluchtten voor een vulkaanuitbarsting is aantrekkelijk", zegt Paolo Mietto van de Universiteit van Padua, een van de onderzoekers. Hij geeft echter toe dat het scenario slechts een theorie is.

De voetsporen waren al bekend bij de lokale bevolking. Samen met gefossiliseerde dierensporen stonden ze bekend als "duivelssporen". Amateur-archeologen attendeerden Mietto en zijn collega's erop, waarna de laatsten vaststelden dat ze moeten hebben toebehoord aan mensen.

In 1977 werden overigens al soortgelijke voetafdrukken gevonden in Tanzania. Die afdrukken zijn naar schatting 3,6 miljoen jaar oud, tien maal zo oud als de sporen in Italië.