Malta zegt ja tegen toetreding tot EU

De bevolking van Malta heeft zaterdag in een referendum ingestemd met toetreding van hun land tot de Europese Unie. Zondagavond maakte de kiescommissie de officiële uitslag bekend: bijna 54 procent is voor, ruim 46 procent is tegen.

AP Ned

Malta is het eerste van negen kandidaat-lidstaten van de EU waar het referendum over toetreding wordt gehouden. Brussel heeft het referendum in Malta met spanning gevolgd, omdat in veel lidstaten de steun voor toetreding tot de EU tanende lijkt. Voorzitter Romano Prodi van de Europese Commissie sprak in een reactie op de uitslag van "een historische keuze" en "een keuze voor stabiliteit en groei".

De opkomst in Malta bedroeg 91 procent. Dat betekent dat zo'n 270.000 mensen hun stem uitbrachten. Dat de uitslag toch een volle dag op zich liet wachten was omdat alle stemmen met de hand werden geteld. Malta heeft ongeveer 400.000 inwoners.

Het referendum is niet bindend. Dat veel Maltezen desondanks kwamen stemmen, was omdat Europa een gevoelig onderwerp is. Veel bewoners van het eiland zijn trots op hun traditie van onafhankelijkheid en neutraliteit.

Naar algemeen wordt aangenomen schrijft de pro-Europese regering binnenkort vervroegde verkiezingen uit. Die zouden gehouden moeten worden vlak voordat Malta op 16 april in Athene het toetredingsverdrag ondertekent. Vervroegde verkiezingen zijn vooral een wens van de oppositie, die het electoraat nog een kans wil geven EU-lidmaatschap tegen te houden. De belangrijkste oppositiepartij Labour ziet meer in een partnerschap met de EU dan in toetreding.

Het eerstvolgende referendum over toetreding tot de EU wordt op 23 maart in Slovenië gehouden. Daarna volgen Polen, Tsjechië, Estland, Letland, Litouwen, Hongarije en Slowakije. In Cyprus stemt alleen het parlement over toetreding.