Mens dankt lang leven aan grotere hersenmassa

Mensen hebben het aan hun grotere hersenmassa te danken dat ze ongeveer dubbel zo lang leven als hun naaste verwanten, de chimpansees en de gorilla's. Dat is de theorie van twee Amerikaanse wetenschappers die daarvoor gebruik maakten van een mathematisch model.

Belga

BR>

Hillard Kaplan, een antropoloog van de universiteit van New Mexico, en zijn collega Arthur Robson, econoom van de Canadese universiteit van Londen in Ontario, stellen hun theorie dinsdag voor in het vaktijdschrift "Proceedings of the National Academy of Sciences" (PNAS).

De twee omschrijven het lichamelijke en het intellectuele vermogen als "verpersoonlijkt kapitaal". Zenuwweefsel zoals de neocortex van de mens, het fylogenetisch jongste deel van hersenschors, is "kapitaal" van de hoogste orde, terwijl het met de verrijking door nieuwe informatie en aangeleerde capaciteiten aan waarde wint. Volgens het model bedwong de mens de moeilijke levensomstandigheden in de Afrikaanse savanne, waar zijn voorouders zich ontwikkelden, en later ook andere continenten, door voortdurend nieuwe dingen te leren en zijn hersenmassa te vergroten.

De energie die de mens investeert in de toename en de winst van de nieuwe hersenmassa, loont zich echter enkel bij een langer leven, zo zeggen beide wetenschappers. Tegelijkertijd bevorderen grotere hersenen door nieuwe vaardigheden de overleving en verlengen daardoor de levensduur. Dit synergie-effect van hersengrootte en levensverwachting heeft de Homo Sapiens volgens Kaplan en Robson hersenen bezorgd die bijna vier keer zo groot zijn als deze van een chimpansee of gorilla en een dubbel zo lang leven.