Dode bij treffen tussen Hamas-aanhangers en Palestijnse politie

Honderden aanhangers van de radicale Hamas-beweging zijn donderdag in Gaza-stad slaags geraakt met de Palestijnse oproerpolitie. De ongeregeldheden, waarbij stenen werden gegooid en een politiejeep in vlammen opging, is een eerste teken van verzet tegen het verharde optreden van de Palestijnse leider Yasser Arafat tegen islamitische militanten. In een vuurgevecht met de politie kwam één aanhanger van Hamas om het leven, hebben getuigen verklaard.

APNED

De Palestijnse leider staat onder groeiende Israëlische en Amerikaanse druk om maatregelen te nemen tegen Hamas en de Islamitische Jihad die tientallen zelfmoordaanslagen hebben gepleegd in Israël. De Israëlische premier Ariel Sharon heeft Arafat te verstaan gegeven dat hij de extremistische leiders snel moet oppakken en heeft gedreigd met de hervatting van militaire vergeldingsacties.

"Dit is de laatste kans voor de Palestijnen om te doen wat zij verondersteld worden te doen", zei Raanan Gissin, adviseur van Sharon. De Israëlische minister van buitenlandse zaken Shimon Peres zei dat hij Arafat had gewaarschuwd dat hij 12 uur de tijd zou hebben om de belangrijkste militanten te arresteren, maar Gissin ontkende dat Arafat een specifieke deadline was gesteld.

In Gaza-stad kwam het voor het huis van sjeik Ahmed Yassin, de oprichter en spiritueel leider van Hamas, tot een treffen tussen meer dan 1.500 Hamas-aanhangers en de Palestijnse politie. De politie had eerder deze week bekend gemaakt dat Yassin onder huisarrest was geplaatst, maar stelde de maatregel pas woensdag in werking door zijn telefoonlijnen af te sluiten en - op familieleden na - iedereen de toegang tot het huis te ontzeggen. Het was Arafats meest gewaagde actie tegen Hamas tot nu toe.

Demonstranten dromden daarop samen voor het huis van de Hamas-leider, gooiden stenen naar de politie en staken een politiejeep in brand. Van beide kanten werd af en toe met vuurwapens in de lucht geschoten. Volgens ooggetuigen kwam bij een kort vuurgevecht de 21-jarige Hamas-aanhanger Mohammed Silmi om het leven. Palestijnse veiligheidsagenten bevestigden dat Silmi tijdens de ongeregeldheden zwaar gewond was geraakt en donderdagochtend was overleden aan zijn verwondingen.

"Wij van Hamas zullen de arrestatiecampagne van de Palestijnse Autoriteit niet accepteren en zullen niet blijven zwijgen", zei een van de demonstranten, de 22-jarige Izzedine Abu Ghaya die studeert aan de Islamitische Universiteit in Gaza-stad. Volgens Palestijnse veiligheidsfunctionarissen zijn er in totaal 180 islamitische militanten opgepakt sinds de arrestatiecampagne zondag van start ging.

De Fatah-beweging van Arafat organiseerde later een tegendemonstratie om de Palestijnse leider te steunen. Een naaste medewerker van Arafat, Tayeb Abdel Rahim, zei tegen de menigte van enkele duizenden demonstranten dat zij zich moesten verzetten tegen degenenen die proberen "de beslissingen van de Palestijnse Autoriteit te saboteren".

Uit wraak voor zelfmoordaanslagen in Jeruzalem en Haifa, waarbij dit weekeinde 25 mensen om het leven kwamen, schoten Israëlische gevechtshelikopters maandag en dinsdag op Palestijnse overheidsgebouwen. Het Israëlische kabinet verklaarde bovendien dat Arafats Palestijnse Autoriteit een "orgaan is dat terrorisme ondersteunt". Tot nu toe aarzelde Arafat om Hamas en de Islamitische Jihad aan te pakken uit angst voor een burgeroorlog.