Ruimtesonde brengt bezoek aan komeet

De reeds succesrijke Amerikaanse sonde Deep Space 1 gaat in de nacht van zaterdag op zondag een nieuwe stunt proberen, zo heeft de NASA meegedeeld. Het ruimtetuig poogt dicht langs de kern van een komeet te scheren, een gevaarlijke onderneming.

BELGA

De onbemande Deep Space 1 is op 24 oktober 1998 met een Delta-2 raket vanop Cape Canaveral gelanceerd. De Deep Space 1 diende twaalf nieuwe technologieën te valideren voor ruimtemissies in de 21ste eeuw. Bedoeling is ruimteschepen kleiner, goedkoper en autonomer te maken.

Blikvanger is een ionenpropulsiemotor die draait op het edelgas xenon, waarvan er 85 kilo aan boord was bij lancering. Geaccelereerd door een elektrostatisch veld, komen de ionen in een blauwe vlammenstraal uit de sonde. Het door elektronen gebombardeerde ("geinoniseerde") xenon is volgens het Amerikaanse ruimtevaartbureau tien keer rendabeler dan de klassieke brandstoffen.

Volgens de vluchtleiding in het Jet Propulsion Laboratory van de NASA in het Californische Pasadena is het testen van die nieuwe technologie "zeer succesvol" verlopen. De sonde heeft al drie keer de voorziene levensduur overschreden. "Alle wetenschap die wij van een komeet kunnen krijgen is een ongelooflijke bonus". Meer bepaald gaat Deep Space 1 zondagmorgen om 00.30 uur Belgische tijd op nauwelijks 2000 km van de kern van de komeet Borrelly passeren. Die bevindt zich momenteel op ongeveer 200 miljoen km van de Zon. Gezien dit het dichtste punt in de baan tot onze ster is, komen er sneller gassen vrij uit de komeetkern, wat de studie zo aantrekkelijk maakt.

De kern van de "staartster" en de sonde gaan elkaar voorbij scheren aan een snelheid van 16,5 km per seconde. Deep Space 1 ploegt zich daarbij door een wolk van gas en stof, alsmede brokstukken van de komeet. Gezien de sonde daarvoor niet gebouwd was, beschikt zij niet over een beschermend schild. Een tweede zorg is de hoeveelheid gas die er nog zal zijn voor het laten ontbranden van stuurraketjes, en een derde hoe de sonde foto's gaat kunnen maken en de komeetkern in het infrarood zal meten. Indien alles goed gaat, kan het ruimtetuig ons meer leren over kometen en hun plaats in ons zonnestelsel, zegt de NASA.