Maan is jonger dan gedacht

Print
De Maan is een stuk jonger dan tot nog toe aangenomen. Dat staat in het jongste nummer van het wetenschappelijke vakblad Nature te lezen. Een computersimulatie suggereert dat onze satelliet zo'n 4,5 miljard geleden ontstond nadat een planeet ter grootte van Mars botste met onze planeet, toen die 50 tot 70 miljoen jaar oud was.
De botsing tussen 2 planeten, waarbij de Aarde dubbel zo groot was als de andere planeet, zorgde ervoor dat er een grote hoeveelheid energie vrijkwam. De kleinste planeet werd compleet vernietigd en zorgde ervoor dat de Aarde geheel smolt. Gesmolten stukken gesteente begonnen in een baan rond de Aarde te draaien. Toen deze stukken weer begonnen af te koelen, is uit deze materie de Maan ontstaan. Dit hele proces nam nog geen honderd jaar in beslag, een recordsnelheid naar maatstaven van het heelal. De hoek waarin de planeet op de Aarde botste, bedroeg zo'n 40 graden en zorgde ervoor dat de Aarde begon te tollen. Kort na de botsing draaide de Aarde veel sneller dan nu: een etmaal duurde ongeveer vijf uur. De Maan stond nog dichtbij de Aarde en begon zich van onze planeet te verwijderen. Intussen nam de rotatiesnelheid van de Aarde af. De Maan is nog steeds bezig zich te verwijderen en de afstand tussen Aarde en Maan neemt elk jaar een paar centimeter toe.

De resultaten van de simulatie, de meest gesofisticeerde tot nu toe, lijkt beter te kloppen dan vorige computersimulaties die onze waarnemingen vaak tegenspraken. Vorsers van het Southwest Research Institute en de Universiteit van Californië in Santa Cruz werkten met een krachtige computer en verfijnde codes. De computer hield rekening met de drie dimensies, de thermodynamische effecten van de botsing en de interactie van de zwaartekracht van alle brokstukken.

Het idee van een crash tussen 2 planeten dateert al uit de jaren '70. Maar eerdere simulaties gingen uit van een grotere planeet, een kleinere Aarde, onder andere één die pas 30 miljoen jaar oud was, of van verschillende botsingen. Een eerdere botsing impliceert echter dat de Aarde nog niet volledig gevormd was. De Maan zou dan veel meer ijzer moeten bevatten dan werkelijk het geval is. De nieuwe simulaties vereisen ook niet dat het Aarde-Maansysteem substantieel is veranderd na de crash waardoor de Wachter van de Aarde zich vormde.