Marathonloper Abera zorgt voor unieke prestatie in Edmonton

De pas 23-jarige Ethiopiër Gezehegne Abera is na zijn wereldtitel in Edmonton op de openingsdag van het WK nu al een legende. Nog geen jaar geleden pakte hij in Sydney ook het goud bij de Olympische Spelen. De prestatie van Abera mag uniek worden genoemd. Zelden komt het voor dat atleten succes op de marathon weten te herhalen. De 'dubbel' van Abera is zelfs een record.
Zijn goudrush is nog niet afgelopen. "Ik wil nog een paar keer Olympisch èn wereldkampioen worden", zei hij stellig en zelfverzekerd. "Als God het wil" lispelde hij na zijn tweede grote prijs.

Van de topfavorieten voldeden enkel alleen de Ethiopiër Tesfaye Tola (derde bij de Spelen in Sydney, nu vierde) en de Marokkaan Abdelkader El Mouaziz (in 2.07,11 winnaar van de marathon van Londen, nu zesde) aan de verwachtingen. Wereldrecordhouder Khalid Khannouchi uit Marokko (hij kwam voor het eerst uit voor zijn nieuwe vaderland Amerika) haalde de finish niet eens, net als de Keniaan Josephat Kiprono die met 2.06,50 (in Rotterdam) de beste wereldprestatie op zijn naam had staan.

Wie de klassieke afstand in de atletiek saai vindt, had vrijdagnacht moeten kijken naar de marathon in Edmonton. Het werd een heus spektakelstuk. Zelden beleefde een WK-marathon zo'n apotheose. Voor het eerst in de geschiedenis van het WK was de marathon voor de mannen onderdeel van de openingsceremonie.
Sensationeler had de titelstrijd niet kunnen beginnen. Op de voornamelijk vlakke wegen tussen ultra-moderne gebouwen en wolkenkrabbers ontspon zich een strijd tussen Gezehegne Abera, Simon Biwott en de Italiaan Stefano Baldini. De Europees kampioen moest de Afrikanen uiteindelijk laten gaan en werd derde met 36 seconden achterstand op Abera.

Met de finishvlag in zicht was onduidelijk wie zou winnen. Totdat Abera in een ultieme krachtsinspanning bij de Keniaan wilde weglopen. Biwott bleef hem echter volgen als zijn schaduw, maar moest in de laatste meters toch toegeven. Met een seconde voorsprong passeerde Abera na een heroïsch gevecht als grote triomfator als eerste de finish in het Commonwealth Stadion.
Zijn tijd was 2.12,42, ver verwijderd van de snelste tijden die dit jaar zijn gelopen. Maar Abera loopt ook pas marathons sinds 1998, toen hij in Addis Adaba tot 2.17,28 kwam. Daarna kwam het talent snel tot wasdom. In 1999 won hij de marathon van Fukuoka (Japan) in 2.07,54, nog steeds zijn beste tijd. Ook in die wedstrijd had hij slechts een seconde over op de nummer twee.

In datzelfde jaar werd Gezehegne Abera trouwens elfde bij het WK in Sevilla. Abera staat erom bekend dat hij een sterke finish heeft. In de slotfase van een marathon heeft hij nog de kracht er een sprint uit te persen. Dat leverde bij de marathon van Boston een rel op. Abera had dezelfde tijd als de Keniaan Elijah Lagat, maar de officials verwezen hem naar de tweede plaats.

Vijf marathons had hij pas gelopen toen hij bij de Spelen het goud veroverde. Ook op heroïsche wijze. Bij het 17 kilometer-punt kwam de Ethiopiër ten val en blesseerde zijn knie. Op karakter won hij de race. Daarna werd hij uitgeroepen tot de marathonloper van het jaar. De tweede grote titel maakt Gezehegne Abera nog ambitieuzer. "Als God mij bijstaat wil ik het beter doen dan Abebe Bikila. Ik word alleen nog maar beter." Zijn landgenoot was in de jaren zestig ongenaakbaar op de marathon.