Vermoeide Clijsters begeeft in slotfase

INDIAN WELLS -

«Ik ben heel tevreden met het niveau dat ik afgelopen week gehaald heb. Maar naar het einde was ik zó moe dat Serena Williams een maatje te groot voor me werd.»

Gaston Tuch

BR> Kim Clijsters zocht na haar nederlaag in de finale van Indian Wells niet naar doekjes voor het bloeden. «Zeker niet.. Het publiek stond helemaal aan mijn kant. Dat was dus een voordeel. Maar in de derde set was Serena gewoon te sterk.»

Clijsters nam ook de verdediging op van Williams, die gedurende de ganse match genadeloos was uitgefloten. «Dat heeft ze niet verdiend. Het is een toffe meid en mag niet het slachtoffer worden van een incident waaraan ze geen schuld treft.»

Een incident? Wel ja, toen Venus Williams vrijdag niet opdaagde voor de halve finale en zodoende de deur naar de eindstrijd opende voor zusje Serena, stak het rumoer de kop op. Een deel van het publiek zag in het forfait van Venus -

ze was helemaal niet geblesseerd,

werd geroddeld - een maneuver van vader Williams. Hij liet namelijk liever zijn jongste dochter tegen Clijsters spelen.

De Williams-clan ontkende in alle toonaarden, maar het merendeel van de 16.000 toeschouwers had daar geen oren naar. Van bij haar verschijning op het veld werd Serena uitgejouwd. En hetzelfde lot viel haar vader te beurt toen hij zijn stoeltje opzocht. Neen, zoiets was nooit eerder vertoond op een tennisveld, waar toeschouwers veelal een toonbeeld zijn van discipline en sportiviteit.

Zo hartsgrondig Williams werd uitgefloten, zo uitbundig werd Clijsters bij iedere goede baltoets toegejuicht. Van bij het begin dreef Kim dan ook op wolkjes. Ze won de eerste drie games en vervolgens ook de eerste set met 6-4. Als beloning kreeg ze een staande ovatie.

«Ik vond de vijandigheid van het publiek heel erg,» vertelde Williams na afloop. «Het enige wat ik kon doen was bidden. Niet om te winnen, maar om voldoende kracht te bewaren om niet in paniek weg te rennen. Mijn gebed werd verhoord. Beetje bij beetje won ik aan zelfvertrouwen en begon ik beter te spelen.»

Williams won aansluitend met 6-4 en 6-2 en daarmee won ze ook haar derde optreden tegen Kim Clijsters.

«Jullie hebben het me echt niet makkelijk gemaakt,» richtte ze zich achteraf tot het publiek. «Ik bedank iedereen die me steunde en tegen diegenen die me niet steunden zeg ik:

ik hou eveneens van jullie

. Volgend jaar kom ik terug en zal ik weer mijn best doen.»

Williams verdiende 14,3 miljoen en Clijsters kreeg dik 5 miljoen. «Ik ben blij dat ik nu enkele dagen kan uitblazen,» aldus Kim. «Het is een vermoeiende week geweest en mijn benen voelen loodzwaar. Maandag vertrek ik naar Miami, een heerlijk tornooi waar ik als junior voor de Orange Bowl heb gespeeld.»

Of Kim het toernooi had kunnen winnen indien ze niet Serena, maar Venus had moeten bespelen in de finale?

«Ik denk dat het geen verschil zou uitgemaakt hebben. Op papier is Venus nog sterker. Zodus ...»

Van één ding is Clijsters wel overtuigd: «Door de 'walkover' in de tweede halve finale, was Serena een stuk frisser dan ik. Dat was dus geen voordeel voor me. Maar ik zeur niet: ik speelde een sterk tornooi, klopte ondermeer de nummer één van de wereld. Mijn zelfvertrouwen kan nu niet meer stuk.»

«Nadeel van gravel? Sokken worden rood»

Op de persconferentie na de finale werden aan Kim Clijsters de meest uiteenlopende vragen gesteld. Over België, hoe groot of klein het land is en hoe het komt dat de tennissport er zo weelderig tiert. Kim moest ook honderd en één persoonlijke vragen beantwoorden. Over haar vader, de gewezen voetballer. En wat zijn eerste woorden waren geweest toen ze van het veld kwam.

Meer voor de hand liggend: op welke ondergrond ze het liefst speelt. Misschien gravel?

«Ik heb in België altijd veel op gravel gespeeld,» aldus Kim. «En ik heb er ook goede resultaten op neergezet. Eigenlijk maakt het me niet veel uit. Want ik speel ook graag op een harde ondergrond, waar de bal hoger en sneller opveert.»

(na een korte aarzeling)

: «Weet je, het nadeel aan gravel is dat je sokken er zo rood van worden ...»

«In verwachting van marsmannetje»

In een schriftelijke verklaring heeft de directie van de vrouwentennisvakbond (WTA) bij monde van Bart McGuire, een samenzwering van de Williams Family weerlegd.

«De Tour is zich bewust van de beweringen omtrent de zusjes Williams,» aldus McGuire. «Wij hebben echter geen enkel bewijs aangetroffen die de beschuldigingen ondersteunen.»

Venus Williams zei: «Iedereen heeft een eigen mening. Zo komen geruchten in de wereld. Ik neem aan dat geruchten opwindender zijn dan de waarheid.»

Vader Richard Williams, aanzien als de kwade genius, weigerde commentaar. «Ik weiger mijn mond nog open te doen. Elke keer dat ik het wel doe, worden leugens gedrukt. Ik spreek geen Engels meer.»

Serena Williams tenslotte: «Het is pijnlijk en schandelijk. Het volgende dat ze over mij zullen zeggen is dat ik zwanger ben van een marsmannetje.»