De Grootste Belg

161. Dat is de plaats die astronaut Dirk Frimout van u kreeg toebedeeld bij de verkiezing van De Grootste Belg in 2005. Een beetje teleurstellend toch voor de eerste Belg die een stap in de ruimte zette. Maar na Frimout kwam er die andere Belgische astronaut, Frank De Winne. Moest de verkiezing van De Grootste Belg morgen opnieuw georganiseerd worden. Geloof me, Frank De Winne zou een stuk hoger eindigen.

HBvL.be Het Belang van Limburg

Frank De Winne heeft gisteren ruimtevaartgeschiedenis geschreven. Niet alleen voor België. Ook op wereldvlak. Dat is overdreven, zegt u. Welnee, dat is het niet. De tweede ruimtevlucht van De Winne is historisch en wel om tweeërlei redenen. Frank De Winne is de eerste Europeaan ooit die aan het hoofd staat van een ISS-missie. En boordcommandant word je niet zomaar. Zeker niet in een wereld die grotendeels beheerst wordt door de Amerikanen en de Russen. Toch is De Winne boordcommandant. En dat is zo omdat hij over de hele wereld geprezen wordt. Voor zijn intelligentie, zijn doorzettingsvermogen én bovenal voor zijn menselijk karakter.

U vindt dat we nog altijd overdrijven? Laten we er wat cijfers bijhalen. Op wereldvlak slaagde er nog maar een handvol astronauten in om twee keer naar het ISS af te reizen. De Winne is er daar één van. En niet voor een heenen- weervlucht, maar voor een “marathon” van zes maanden. Nog een cijfer. De Winne is nog ‘maar’ 48, wat voor een ruimtevaarder met zijn palmares jong is. Maar daar heeft De Winne natuurlijk hard voor moeten werken. Als piloot verzamelde De Winne al – nog een cijfer – 2.300 vlieguren. Dat zijn 100 dagen dag en nacht vliegen. Nog als piloot slaagde De Winne er in om als eerste niet-Amerikaan de prestigieuze Joe Bill Dryden Award op zijn naam te schrijven toen hij een stuurloze F16 in een dichtbevolkt gebied in Nederland veilig aan de grond wist te zetten. Ook dat is de wereld nog niet vergeten.

De Winnes ruimtevlucht is om nog een tweede reden historisch. Met de aankomst van De Winne morgen in het ISS, is het de eerste keer in de geschiedenis dat er zes astronauten tegelijkertijd op het Internationaal ruimtestation verblijven. Dat is op zich niet De Winnes verdienste. Maar dat zorgt er wel voor dat deze 20ste ISS-missie, mét De Winne als boordcommandant, over de hele wereld maandenlang op enorme persaandacht kan rekenen. Van Amerika tot in Japan. In 2005 verkoos u Pater Damiaan tot De Grootste Belg. Die staat daar goed. Al zou De Winne zeker niet misstaan in de top 5 van die lijst.