Amerikanen bezoeken crashplaats van George Houghton in Hamont

Print

Amerikanen bezoeken crashplaats van George Houghton in Hamont

Hamont-Achel -

Liefst 71 jaar na de crash van een Wellington-bommenwerper in Hamont, komt op zaterdag 23 juni voor de eerste keer een Amerikaanse familie de plaats bezoeken waar hun vader en grootvader sneuvelde. In de nacht van 16 op 17 juni 1941 werd de Britse bommenwerper door Duitse nachtjagers neergehaald.

Alle zes bemanningsleden lieten daarbij het leven. De Hamontse bevolking tooide op het kerkhof de graven met een zee van bloemen. Na de oorlog werden de stoffelijke overschotten begraven op het Britse militaire kerkhof te Heverlee.
Het stadsbestuur van Hamont-Achel ontvangt deze Amerikaanse gasten in het stadhuis.

In juni 2009 werd op initiatief van de werkgroep voor oorlogsherdenkingen RAF-Memorial Hamont-Achel voor deze bemanning een gedenkplaat onthuld aan de buitenmuur van de kapel op de Haart in Hamont. In de periode die de inhuldiging vooraf ging, werd er door de werkgroep speurwerk verricht - vooral via Engelse kranten - om familieleden van de bemanning op te sporen. Een neef van bemanningslid Len Beaumont uit Newcastle-upon-Tyne woonde de inhuldiging van de gedenkplaat bij.

Genealogische website

Hamontenaar Noël Van Elsen bewandelde een ander pad en plaatste in 2009 een oproep bij verschillende Engelstalige genealogische websites. Op 21 april 2011 ontving RAF-Memorial een e-mail uit het Amerikaanse Los Angeles. Het was Dr. Jim Gatewood die meldde dat hij de kleinzoon is van het Britse bemanningslid George Houghton. Zijn grootvader was afkomstig uit Torquay, Devon in Engeland en sergeant bij de Royal Air Force. Hij was 26 jaar toen hij in Hamont sneuvelde.
Jammer genoeg kon zijn familie wegens beroepsredenen de herdenkingen in juni 2011 niet bijwonen. De belofte dat ze in 2012 naar Hamont-Achel komen, hebben ze gehouden. Op 18 juni komen ze naar België en gaan in Leuven op hotel. In Heverlee bezoeken ze op het Britse militaire kerkhof het graf van hun vader en grootvader. Daarna komen ze in het weekend van 23 en 24 juni naar Hamont-Achel.

“Ik was totaal verrast toen ik op een genealogische website een bericht vond waar men op zoek was naar familie van mijn gesneuvelde grootvader”, zegt Dr Jim Gatewood, 39 jaar oud. “De verrassing van mijn moeder was nog zo veel groter toen ik haar vertelde waar precies haar vader sneuvelde in 1941. Tot dan wisten we niets van de omstandigheden hoe mijn grootvader het leven liet.” De weduwe van George Houghton en de kinderen hebben in het verleden het graf bezocht op het kerkhof in Heverlee.

Naar Amerika

June Gatewood, dochter van George Houghton was twee jaar oud in 1941. June Gatewood vertelt hierover: “Na het overlijden van mijn vader werd ik in een weeshuis geplaatst. Ik verbleef er tot mijn elfde levensjaar. Nadien heeft mijn moeder goed voor me gezorgd. In 1960 ging ik bij de Royal Air Force aan de slag als verpleegster en leerde er mijn Amerikaanse echtgenoot kennen. We gingen in Amerika wonen en kregen er drie kinderen. Met zoon Jim en verloofde Patricia en dochter Donna komen we naar Hamont-Achel om de crashplaats te bezoeken en de jaarlijkse herdenking bij te wonen. We willen hiermee onze dankbaarheid be-tuigen tegenover de Hamont-Achelse bevolking. Het was hartverwarmend om te vernemen dat er een gedenkplaat is voor mijn vader en zijn vijf vrienden.”

Op zaterdag 23 juni vindt aan de gedenkplaat aan de kapel op de Witteberg in Achel en de Haart in Hamont de jaarlijkse oorlogsherdenking plaats. De eerste plechtigheid start om 14 uur aan de kapel op de Witteberg, om 15 uur aan de kapel op de Haart. Tijdens de Tweede Wereldoorlog sneuvelden in Hamont-Achel 11 bemanningsleden van drie Britse bommen-werpers.
De plechtigheden worden bijgewoond door overzeese familieleden uit Engeland, Nieuw-Zeeland en Amerika. Diplomaten van verschillende buitenlandse ambassades te Brussel zullen aanwezig zijn.
Iedere belangstellende is welkom op deze herdenking.

Een organisatie van werkgroep voor oorlogsherdenkingen “RAF-Memorial Hamont-Achel” en het stadsbestuur van Hamont-Achel.

Foto van de oorlogsgraven: De Goede Stede Hamont


Immo

Auto's in de kijker

Jobs in de regio