F1-bolides in Bahrein

F1-bolides in Bahrein© Mercedes F1 team

Saudi-Arabië staat bijna op F1-kalender 2021

De gesprekken zijn al een tijdje gaande en volgens berichten uit het Verenigd Koninkrijk staat Saudi-Arabië dicht bij een overeenkomst om vanaf 2021 deel uit te maken van de Formule 1.

F1journaal.be

Volgens het Britse tabloid ‘Daily Mail’ zou de overeenkomst met de Formule 1 een waarde hebben van ongeveer vijftig miljoen dollar. Dat is best wel een controversiële overeenkomst want in het verleden werden de Saudi’s er al eens van beschuldigd om door middel van sportevenementen hun regime, dat door bepaalde bronnen omschreven wordt als onderdrukkend, naar de buitenwereld toe op te poetsen.

Liberty Media wordt al met argusogen bekeken omdat ze een race organiseren in Bahrein, waar er naar verluidt soms ook een loopje genomen wordt met de mensenrechten. Maar de drang om de kalender verder uit te breiden blijft groot bij de Amerikanen.

Met Nederland en Vietnam staan er dit jaar ook al twee nieuwe races op de kalender. Dat brengt het totaal op een recordaantal van tweeëntwintig races en Liberty Media heeft al laten weten dat het in de nabije toekomst wil uitbreiden naar vijfentwintig stuks.

Het aanbod van de Saudi’s blijkt bovendien ook nog eens te mooi te zijn om af te wijzen en dat is voor Liberty Media niet onbelangrijk in een tijd waar een aantal races onder druk staan.

Meer F1-nieuws op F1journaal.be:

Sport, het nieuwe verleidingswapen van oliedollarstaat Saudi-Arabië

© AFP

‘The New Home of Sport’: met die reclameslogan haalt Saudi-Arabië dit jaar plots een hele reeks grote sportevenementen naar de woestijn. Sportwashing, reageren critici. Of hoe de sjeiks zich met oliedollars niet alleen sportief prestige maar ook een beter imago kopen.

Het was vorige week een ongewoon zicht in de Saudische havenstad Jeddah: 351 auto’s, vrachtwagens, motoren en quads maakten zich met brullende motoren op om twee weken lang met grote snelheid door het enorme land te racen.

Van 5 tot en met 17 januari wordt in Saudi-Arabië de 42ste Dakar-rally gereden. De befaamde woestijnrally, 7.500 km lang en genoemd naar de oorspronkelijke finishplaats in Senegal, zal de komende jaren uitsluitend de stenen en het zand van de Saudische bergen en woestijnen als decor krijgen. Een veelbesproken première voor het hele Midden-Oosten.

‘Clash of the dunes’

En dat amper vier weken na de zogeheten ‘Clash of the dunes’, een veelbesproken topduel om de ­wereldtitel boksen voor zwaargewichten die vooraf werd verkocht als een waardige opvolger van de iconische bokskampen met Mohammed Ali, ‘de Rumble in the Jungle’ en ‘Thrilla in Manilla’. Met dat verschil dat de bokskamp waarin de Britse zwaargewicht Anthony Joshua zijn Mexicaans Amerikaanse rivaal Andy Ruiz versloeg deze keer plaatsvond in Al-Diriyah (nabij de hoofdstad Riyad), waar de Saudische koninklijke familie zijn roots heeft. En dat in een speciaal voor het evenement in twee maanden opgetrokken, splinternieuwe boksarena van 15.000 toeschouwers.

Het zijn slechts twee voorbeelden van de U-bocht die Saudi-Arabië recentelijk heeft gemaakt. Het land dat tot voor kort amper op de kaart stond als sportnatie (in elf deelnames op de Olympische ­Spelen werden amper 3 medailles behaald, waarvan geen enkele gouden) is overduidelijk een inhaalrace begonnen ten opzichte van zijn buurlanden. Dubai organiseert al decennialang internationale toptoernooien in sporten als golf, tennis en rugby. Bahrein en Abu Dhabi hebben hun eigen Formule 1-race. En Qatar (waarmee de Saudi’s in 2017 alle diplomatieke banden hebben verbroken op beschuldiging van ‘het ondersteunen van terrorisme’) organiseerde recent het WK atletiek en investeert volop in splinternieuwe stadions voor het komende WK voetbal in 2022.

Opmerkelijke inhaalrace

De opmerkelijke inhaalrace is geïnspireerd door de nieuwe machthebber in Saudi-Arabië, kroonprins Mohammed bin Salman, die sport inpaste in zijn ambitieuze ‘Vision 2030’-project om zijn land te moderniseren en de economie geleidelijk aan te diversifiëren – lees:minder afhankelijk te maken van de export van olie. Volgens dat plan moet tegen 2030 niet alleen 40 procent van de Saudi’s zelf aan sport gaan doen (nu is dat amper 13 procent ), maar werd er ook een gigantisch Sports Development Fund opgericht.

© afp, ap

Het is via dat financieel vehikel dat de Saudi’s nu ook in de sportwereld de oliedollars laten wapperen. Voor het vijfjarig contract met de Dakar-rally, bijvoorbeeld, zou volgens de Franse krant Le Monde 15 miljoen euro betaald zijn. Dat is drie tot vier keer zoveel als wat de vorige organisatoren in Zuid-Amerika wilden betalen. En een peulschil in vergelijking met de 100 miljoen dollar (90 miljoen euro) die het land op tafel legde voor de zwaargewichtbokskamp tussen Joshua en Ruiz of de 120 miljoen euro die de Saudi’s moesten ophoesten voor het driejarig contract om de Spaanse Supercup (met Real Madrid en Barcelona en twee andere Spaanse ploegen) drie jaar lang in de havenstad Jeddah te laten spelen – een evenement dat overigens vorig weekend plaatsvond en Real Madrid als winnaar opleverde.

Verder is (of was) Saudi-Arabië dezer dagen ook gastheer van: een Formule E-race, een demonstratietoernooi voor toptennissters (Diriyah Cup), een groot golftoernooi (Saudi International Golf Cup), de grootste paardenrace ter wereld (Saudi Cup Race), een ­nagelnieuwe wielerronde (Saudi Tour) en, in oktober, de Saudi ­Arabia Snooker Masters.

Verontwaardiging

De timing van deze vloedgolf aan grote sportevenementen in het conservatief islamitische land is volgens critici niet toevallig. Ze komt net op het moment dat de internationale verontwaardiging over de moord op Jamal Kashoggi (een criticus van kroonprins Mohammed bin Salman) aan het afnemen is. De columnist van de Amerikaanse krant The Washington Post werd eind 2018 vermoord in het Saudische consulaat in Istanbul. Zijn lichaam werd in stukken gezaagd, weggevoerd en nooit teruggevonden.

De indrukwekkende investering in sportevenementen is volgens ngo’s als Human Right Watch en Amnesty International dan ook niet meer dan boerenbedrog. Een dure pr-operatie om het imago van Saudi-Arabië naar de buitenwereld te verbeteren. Zoals China dat met de Olympische Spelen van 2008 in Peking deed, Rusland met de Winterspelen in Sotsji in 2014 en Qatar dat van plan is met het WK Voetbal in 2022. Sportwashing, zoals dat vandaag in vakjargon heet. ‘Het is pure soft power-strategie om aan de buitenwereld een vriendelijker gezicht te tonen’, zegt ook Madawi Al-Rasheed, criticus en gastprofessor aan de Londen School of Economics, aan het persbureauBloomberg. ‘Hun enige bedoeling is om met een bewuste pr-strategie ­serieuze tekortkomingen te verbloemen.’

© AFP

Naast de fel bekritiseerde moord op Kashoggi, is er nog altijd de oorlog in Jemen en – niet te vergeten – de kritiek op de mensenrechtenschendingen in Saudi-Arabië. Onder meer als het gaat om politieke dissidenten, homo’s en vrouwen. Dat laatste is een zeer gevoelige snaar bij het regime. Veelzeggend op dat vlak is dat tijdens de eerste demonstratiewedstrijd vrouwenworstelen op Saudisch grondgebied begin november de strak zittende worsteloutfits verplicht moesten worden geruild voor losse shirts, lange mouwen en allesbedekkende sportbroeken.

Afzeggingen

Het is onder meer om die reden dat de Amerikaanse golflegende Tiger Woods een Saudisch aanbod van 2,7 miljoen dollar weigerde om eind volgende maand in het plaatselijk internationaal golftoernooi te spelen en dat de Spaanse staatszender TVE weigerde de Spaanse supercup voetbal uit te zenden. Maar dat soort protest is voorlopig meer uitzondering dan regel. Voor geld danst de beer, luidt het gezegde. En dat is dan ook wat de meeste sporters doen als er een royaal aanbod komt uit Saudi-Arabië. ‘Waarom we de Supercup hier spelen en niet in Spanje? Vanwege het geld natuurlijk’, was Barcelona-coach Ernesto Valverde eerlijk toen de BBC hem de vraag stelde.

Tot wanhoop wellicht van Abdulaziz bin Turki al-Faisal, voorzitter van de Saudische Sportautoriteit, die zich recentelijk nog verweerde tegen de kritiek. ‘Ons werd altijd verweten dat we niets organiseerden, dat we ons niet openstelden naar de wereld. Nu doen we iets, en dan is het weer niet goed en wordt ons handelen denigrerend als sportwashing bestempeld’, verklaarde hij aan het persbureau AP.

De huidige regen aan grote sportevenementen is volgens hem nog maar het begin. Tegenover de BBC verklaarde diezelfde Abdul­aziz dat er ook gedacht wordt aan het organiseren van een Formule 1-race en tal van nieuwe sportevenementen in de nieuwe nog te bouwen megastad Neom, een gigantisch vastgoedproject in de woestijn van 500 miljard dollar. Om af te sluiten met een quote die niets aan onduidelijkheid overlaat. ‘Als het gaat om het ontvangen van internationale sportevenementen, is voor ons the sky the limit’.

© AP